串連IP來搞革命

2001.11.01 by
數位時代
串連IP來搞革命
尋常的新竹科學園區上班日,簡單不過的辦公區,每個人埋首於手上的工作,清脆的鈴噹聲及滾輪車由遠而近的傳來,踩著拉風滑板車的行政助理,把一份文件...

尋常的新竹科學園區上班日,簡單不過的辦公區,每個人埋首於手上的工作,清脆的鈴噹聲及滾輪車由遠而近的傳來,踩著拉風滑板車的行政助理,把一份文件送到工程師手上,這是創意電子董事長石克強的「創意」之一。年屆60的他,依舊保持著玩心,辦公室的鐵櫃上放了不少隻神奇寶貝小玩偶,旁邊一對男女小娃娃,石克強三不五時還換替他們變換姿勢。
「生活中如果缺少了求新求變的因子,也就沒有進步的可能,」站在「創意電子」綠色字體公司名稱前,石克強輕鬆地說。這位擁有麻省理工學院電機博士、曾經在矽谷美國國家半導體(National Semiconductor)負責設計第一代 32位微元微處理器,還在曹興誠支持下,創辦IC設計服務公司智原的半導體界老將,一輩子都投身在「創新」這兩個字上。
後PC時代產品將輕薄短小方向發展,石克強判斷原本分散在不同晶片的功能,勢必要整合在一顆晶片上處理,帶動「系統單晶片」(SOC, System on chip)需求,既然要整合,勢必要出現整合商,於是他在1998年成立了創意電子,專事「SOC設計代工」,自己雖不生產晶片,卻能提供不同的電路矽智材元件(IP, Intellectual Property)整合服務,以客製化的方式,幫助客戶縮短開發晶片的時程與成本。這個方向和英國的ARM不謀而合,因此創意也就成為ARM的世界合作夥伴。

**跨出先行者的第一步

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如果用蓋房子來做比喻,提供土地及資本的地主就是客戶,他心目中已經構想這塊地要蓋購物中心,或者辦公大樓,而IC設計公司就像是建築師,晶圓廠就如同土木營建商,像創意電子這種設計代工業者,就是擔任三者間協調人的工作,而IP就如同一塊塊形式不同的磚塊、鋼筋。
設計代工業者可以幫助建築師找到合適規格的材料,節省設計的時間,另一方面,也由於跟土木廠關係良好,熟悉蓋房子的步驟,如此一來,可以很快地為客戶規劃出蓋房子的流程,修正建築藍圖的可行性, 以便讓房屋可以盡快落成,並確保不會是海砂屋。關係雖然複雜,但沒有這些人,手機一支可就要十幾萬台幣,根本沒人買得起。
石克強的資歷,加上系統單晶片的影響力,創意電子吸引了來自台灣工業銀行、鈺創科技(Etron)等法人資金,還說服廣達電腦董事長林百里出任董事。目前創意擁有數位訊號處理器平台(DSP)、嵌入式記憶體、影像壓縮等數十項IP組合,並取得全球最大微處理器廠商ARM的IP授權,自2001年起,還與台積電達成策略合作的協議,為客戶提供台積電0.25微米邏輯製程的服務。
雖然剛滿3歲的創意電子今年上半年營收仍只有迷你的6000萬台幣出頭,但業界對於系統單晶片的發展趨勢,普遍抱持長期投資的態度,不僅新竹的半導體業界成立了「系統單晶片」聯盟,國科會也將「系統單晶片」列入發展重點,而包括智原、科雅、巨有到瑞昱甚至晶圓廠等業者,近一、兩年也都積極介入這塊新領域,要檢驗創意的成功,也就不在現階段的營收,而在未來的爆發力。石克強認為:目前創意電子的先行者優勢已跨出第一步──創意發表的「高性能數位信號處理器核心」是國內第一家通過台積電0.18微米製程的產品,相較於過去的方案,節省40%的耗電量,可應用在MP3 Player、數位相機等需要更多整合功能的IA產品。
當然,創意要突圍而出,未來還有不少挑戰。同樣也投入「系統單晶片」領域的華邦電子董事長楊丁元指出,台灣已有相當不錯的晶圓製造基礎,「系統單晶片」設計代工業者的興起,可以吸引更多國外IC設計公司來台灣投產,不過,SOC設計代工服務,不僅要大量取得IP授權,更要有相當程度的管理能力及整合技術。
凡事當然起頭難,但如果沒有石克強這樣飢渴創新的創業家,台灣知識經濟、綠色矽島的呼喚,豈不只能鎖在總統文告的歷史檔案櫃中嗎?

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