iPhone需要iFund創投基金嗎?

2008.04.01 by
數位時代
iPhone需要iFund創投基金嗎?
近來最紅的消息,大概就是蘋果在三月六日發表了iPhone軟體開發包(Software Development kit,簡稱SDK,供第三方廠...

近來最紅的消息,大概就是蘋果在三月六日發表了iPhone軟體開發包(Software Development kit,簡稱SDK,供第三方廠商開發iPhone軟體的工具程式組),而且立即提供下載。從六月開始,蘋果將開放其他廠商的軟體安裝在iPhone上。兩個多月的時間,軟體業界已經如火如荼地進行中。

有趣的是,這事不只軟體公司,連創投公司也頗為熱衷。矽谷的老牌創投Kleiner Perkins Caufield & Byers(美國前總統高爾是合夥人之一,以下簡稱KPCB)設立一個一百萬美元的「iFund」創投基金,懸賞最具潛力的資助對象。KPCB幾年前曾推出「Java基金」,表現還不錯,但錯過Web 2.0的浪潮(編按:KPCB曾企圖設置Facebook程式開發基金,卻被另一家創投BayPartners搶先),這次還好沒錯過「iPhone列車」。

iFund將資助具潛力公司
「對創業者而言,像蘋果iPhone和iPod Touch這種革命性平台,是大展身手的最佳機會,」KPCB非常重要的合夥人杜爾(John Doerr)表示:「我們認為隨著這個平台的成長,會誕生一些很厲害的公司,iFund就是要幫助這些公司,實現他們的潛能。」

炙手可熱的iPhone,在全世界已暢銷五百萬支,乍看之下,投資即將出現在iPhone平台上的新軟體研發,似乎是個不錯的主意。然而基於幾個理由,我持保留態度。

首先,大家對蘋果的期望,是在上市一年內賣出一千萬台iPhone,但如果把iPhone當成平台來經營,一千萬台的規模絕對不夠,還有很大的努力空間。即使未來蘋果再度「超出」預期,我仍然覺得iFund是個風險很高的作法。如果iPhone是這麼棒的平台,為什麼蘋果不自己拿錢出來支持這些研發?Google為了推動Android手機平台,自己就丟了一千萬美元,舉辦程式開發競賽(Android Developer Challenge)。蘋果的口袋也夠深,為什麼就做不到?誠意有點不夠。

接著,我們審視一下iFund的投資標的和條件。「各筆投資皆以個案方式處理,投資規模不一,也不一定要是新創公司,只要有潛力、未來能自主經營的公司,我們皆會納入考量。地區性服務(location-based service)、社群相關(social networking)、行動商務(mobile commerce,包含廣告和金流機制)、行動溝通和娛樂等應用,將是iFund的投資領域。」

以上是KPCB提供的官方條件。我想指出的是,開發iPhone平台的軟體並不是太難,有很多工程師都是獨立開發。況且蘋果在今年三月六日的活動中,不斷「保證」利用蘋果這套軟體開發包,將讓iPhone軟體的研發相當容易,且成本低廉。既然可以想見研發者多為單兵作戰,這群人其實不需要大量的資金協助。
還有一件事值得注意:這些軟體的散布方式。軟體寫完了,難道就任意放在網路上讓使用者下載?賈伯斯(Steve Jobs)可不是這樣想的。所有發表的軟體,都必須經過蘋果認可後,始得在官方的軟體商店(App Store)販售。消費者可直接使用iPhone下載安裝,或者透過電腦的iTunes下載,再傳輸到iPhone上。
免費的軟體不談,如果廠商決定收費,可以自定軟體售價,但營收的三○%必須給蘋果。換句話說,聰明的蘋果還是將通路牢牢地握在手裡。從消費者角度來看,往後iPhone軟體銷售也會比現行的iTunes更嚴格、更不自由,在iTunes上購買的音樂,雖不能透過數位方式傳播,但至少還可以燒成CD分享。

總括來說,美其名開發廠商不需要負擔任何管銷費用,所有的雜事都由蘋果包辦,但實際上蘋果再度巧妙地上演了「球員兼裁判」的戲碼。一切都經由蘋果把關,我很懷疑在iPhone平台開發軟體的廠商,規模可以成長到什麼程度。於是回到我一開始談的,iFund的意義何在?

最後,我還想要提醒大家一個重要的思考。知名部落格37signals有篇文章寫道:iPhone和iPod Touch平台將會主宰未來二十年的行動產業。我不想潑冷水,但是這篇文章的作者過度樂觀,顯然不了解行動產業的生態。難道他當真以為龐大的行動產業鏈,尤其是影響力最大的電信商(carriers)會坐視不管,讓蘋果為所欲為?我相信蘋果有能力建立行動軟體市場(application business ),但只要行動裝置高度仰賴電信網路的一天,這些巨人們一定會眼紅,想要分杯羹!屆時日子就不會像現在這麼好過了。(翻譯=謝哲豪)

如果廠商決定收費,可以自定軟體售價,
但營收的30%要給蘋果,
可見蘋果還是聰明地將通路緊握在手中。
對消費者來說,iPhone軟體銷售將比iTunes更嚴格。

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