長眠火星!14年任務終結,NASA宣布火星探測車機會號失聯

2019.02.14 by
蔣曜宇
長眠火星!14年任務終結,NASA宣布火星探測車機會號失聯
NASA
火星探測車機會號在去年六月與NASA失聯,經過800多次的聯繫嘗試後,NASA與負責火星探測車計畫的噴射推進實驗室於昨日(2/13)宣布機會號的任務結束。

於2003年發射、2004年登陸火星的NASA探測車機會號(Opportunity)於去年六月失聯。在經過近八個月、800多次的聯繫嘗試後,NASA於昨晚發出了最後一次的聯繫訊號,不過仍舊杳無回音。機會號終究是步上了其姊妹精神號的後塵,結束了長達14年的任務,永遠成為火星的一部份。

敵不過行星級沙塵暴,機會號14年任務告終

去年六月,一場星球等級的巨大沙塵暴席捲火星,時長長達兩個月。雖然過去機會號也曾經歷數場沙塵暴,但每次都及時有風把遮蔽在太陽能板上的沙塵吹掉。但這次太陽能板被阻隔太久,導致基本運作失能。

在六月失聯後,NASA在去年九月透過環繞火星的探測衛星定位了機會號的位置,並嘗試以各種方式喚醒休眠的機會號。其實,即便機會號的記憶體已被清空、零件碰撞受損,但只要能夠訊號能夠連接上,就有可能透過遠端更新讓機會號復活。可惜事與願違。

發現液態水跡象,革新世人對火星的認知

火星的堅毅谷地(Perseverance Valley),也是機會號長眠之地。
NASA

機會號與其姊妹號精神號(Spirit),於2004年降落在火星的不同區域。兩輛車都只有一台高爾夫球車的大小,配有各式相機與光譜儀器來分析當地岩層的成分、結構與形成原因。根據初始計畫,兩輛車的任務時長都只有90天,每天行進40公尺,欲探測約一公里左右的範圍,但後來兩輛車的執行期都大幅超越這項預期。

精神號在2011年任務結束,任務總長7年、行進了約7.7公里。而機會號則執行了14年、走了45公里。透過它們的探測結果,科學家們得到了許多新知,其中最重要的發現之一,便是了解火星不只有水,還曾經有過可以孕育生命的液態水。

激勵大眾探索火星熱忱,機會號的精神將持續下去

火星探測車任務正式結束,任務負責團隊噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory,JPL)的負責人Michael Watkins感性地表示:「機會號與精神號激勵了人們探索火星的熱忱,而這項任務所傳遞出的動能,對大眾來說更是充滿了渲染力。」

機會號不會是火星探索的終點。圖為於去年11/26順利登陸火星的固定式探測機洞察號的示意圖。
NASA

不過,機會號的終結並不會中斷火星的探索。2012年登陸的好奇號(Curiosity)仍在火星上漫遊,去年11月才抵達火星的固定式探測機洞察號(InSight),也已在火星表面上佈置好了它的小小實驗室。2020年還有另外兩輛探測車即將前往火星,寂靜了上億年的星球,正迎來它最熱鬧的一段日子。

社群媒體上充滿了對機會號的哀悼,但不同於在2017年殞落於土星的卡西尼(Cassini)號,或許有那麼一天,當人們終於踏上那顆遙遠星球時,我們會找回機會號與精神號,在火星上的博物館和它們致上誠摯的謝意。

消息來源:TechcrunchNew York Times

延伸閱讀

每日精選科技圈重要消息