放高階技術的長線,穩釣無線通訊的大魚

2002.12.01 by
數位時代
放高階技術的長線,穩釣無線通訊的大魚
11月,台灣北部的天空,飄著絲絲的細雨,濕冷的空氣中,透露出些許寒冬的氣息,一切生機正在靜待明年的春暖花開,盎然的綠意在巧巧地醞釀著。 在...

11月,台灣北部的天空,飄著絲絲的細雨,濕冷的空氣中,透露出些許寒冬的氣息,一切生機正在靜待明年的春暖花開,盎然的綠意在巧巧地醞釀著。
在今年全球興起的WLAN市場中,台灣廠商伸展的舞台,也即將進入另外一個全新的階段,從聚焦在智邦、友訊、正文、陽慶等系統廠商身上,開始移往上游相關的IC設計廠商。
「目前,正是積極搶進WLAN第1.5波的好時機,」益勤科技總經理洪乃權說道。益勤原為合勤旗下數據機的IC設計部門,2000年3月由合勤獨立出來,目前資本額2.5億,是台灣最先投入WLAN晶片組開發的廠商之一。洪乃權分析,今年以前是第1波WLAN市場,是處於剛開始萌芽的階段,整個市場焦點,集中在通訊協定的制定,以及國際大廠間的合縱連橫,產品價格高居不下;第2波則在明年開始,隨著越來越多廠商的加入,價格逐漸下跌,市場進入起飛期,「今年的策略是把馬步紮穩,好迎接明年的市場起飛,」洪乃權預估,台灣晶片廠商全球市佔率,明年將達5成以上。
儘管益勤投入WLAN領域甚早,但在產品推出及量產的速度上,卻相對落後其他同業,整個量產時間預估要到明年初,進而引來同業「空有技術,卻沒有time to market概念」的評論。

**切入較高階的技術領域

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與台灣其他同業先切入無線網路卡的策略不同,益勤選擇切入技術門檻較高的橋接器,也因此,拉長了學習曲線。由於橋接器是一對多的傳輸,傳輸品質的要求更高,從這邊切入,可以避免純粹在網路卡上的殺價競爭。
洪乃權分析,通訊產品看的是整體的功能價格比,產品的訊號穩定和價格同樣重要,無線傳輸的靈敏度,是在完全密閉的實驗室中測試,但實際在室內則會有許多反射波干擾,影響傳輸品質,因此,益勤特別加強在反射波的處理。他指出,雖然在WLAN上的主流802.11b的最高傳輸速率為11Mbps,但扣除實際上反射波的干擾,「益勤還能維持在5.2Mbps,與思科差不多,國內其他廠商大概都只有4.7到4.8Mbps。」
朝高階產品布局,具體反應在益勤的晶片設計上,益勤以累積系統軟體能力為主,好為將來升級預留空間。
在WLAN晶片組設計上,是朝向SoC(System on Chip系統單晶片)的整合方向發展,將整個系統架構以及通訊規格,集中在一顆晶片上。晶片設計廠商作法有2種,一種是偏「System」的軟體作法,將軟體程式寫在記憶體中;另一種則是偏「Chip」的硬體作法,將系統燒入IC硬體上。前者雖然記憶體成本較高,但在新產品推出時,只要修改軟體即可,彈性較大,後者則擁有降低硬體製造成本的優勢,但當新世代產品出現後,就必須重頭開始。「把產品做死,很快就會掉到價格殺戮中,而且風險太高,尤其WLAN還不是很成熟,市場的主流規格與需求還在變化,」洪乃權分析。
所以,益勤選擇以軟體的策略佈局市場,從系統累積實力,使得益勤更具備開拓各式產品的能力,而在高階的橋接器品質做好後,可以回過頭來帶動網路卡市場,「系統軟體是核心優勢,在IC硬體的設計上,益勤甚至外包。」
也是因為在系統上所累積的優勢,使得益勤與國際RF廠商的合作範圍更廣。缺乏RF技術,造成台灣WLAN晶片廠商,得要選擇與國外的RF廠商合作開發產品,擁有技術上的彈性修改空間,使得益勤不像其他同業只與特定一家RF廠商合作,而能與多家RF廠商合作搭配,開發出更多的產品應用,在這樣的過程中,由於益勤擁有與台灣業者相同的成本條件,又能更進一步持續提供產品的改良,因此,這樣的合作模式是緊密且頻繁互動的,合作廠商之一的飛利浦,甚至還帶著洪乃權一起拜訪客戶。

**避免殺價競爭的產品線

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他進一步指出,由於通訊協定是死的,而各家廠商的策略是活的,一定會在既定規格下與對手做差異化競爭,「了解各業者的心態,才能真正掌握市場,」益勤能與多家RF廠商相容的特性,可以更進一步擴大市場規模。
開發出完整產品線,朝更高階的產品邁進,避免完全掉入無線網路卡殺價競爭的想法,也同樣出現在台灣系統廠商身上,「若只做卡,馬上就可以開始裁員了,」台灣最大的WLAN系統廠商正文總經理陳鴻文指出。WLAN的應用相當廣泛,不僅只是應用在筆記型電腦上,而當新一代筆記型電腦,開始將WLAN內建後,外插的網路卡發展空間將越來越窄,將直接衝擊到產品線只有網路卡的廠商,所以與主機板廠商的合作,以及開發桌上型電腦用的USB介面無線網路卡,甚至與GPRS結合,發展出新應用,都是WLAN更寬廣的用途,而這些也是洪乃權正帶領益勤發展的方向。
從2000年3月自合勤獨立開始,益勤就打算花2年半的時間,在WLAN領域自己踏實的走一趟,發展出自主的技術,進而累積競爭優勢,而隨著明年1月正式量產,開始進入轉虧為盈的階段,益勤的春天,即將到來。

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