透析藍色巨人IBM的技術軍火庫

2002.09.01 by
數位時代
透析藍色巨人IBM的技術軍火庫
距紐約曼哈頓約40分鐘車程,被綠意包圍的華生研究中心,大片落地玻璃與粗石塊構成主體的大樓裡,安靜中自然透出研究中心特有的學術氣息,偶而傳來細...

距紐約曼哈頓約40分鐘車程,被綠意包圍的華生研究中心,大片落地玻璃與粗石塊構成主體的大樓裡,安靜中自然透出研究中心特有的學術氣息,偶而傳來細細的人聲,談的多是計劃的進度。這裡是IBM全球研究總部,超過50年的歷史。
1945年,IBM創辦人老華生(Thomas J. Waston Sr.)與哥倫比亞大學總裁布勒(Nicholas Murray)共同宣布,在哥倫比亞大學內,成立華生運算科學實驗室(Waston Scientific Computing Laboratory),也就是目前華生研究中心的前身。
這雖然不是IBM第一個成立的實驗室,卻是第一個擺脫只為研發商業需求產品,明確定位為科學研究及應用發展的單位。隨著規模的擴大,1961年,華生實驗室從紐約曼哈頓搬到城外的約克鎮(Yorktown),並升格改制為研究中心。

**行政架構:各司其職的矩陣形組織

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除了華生研究中心之外,IBM還有7個研究中心分布在美洲、歐洲、亞洲等地區,「我們的原則是在最適合的地方,做最適合的研究,」負責IBM全球技術發展及製造應用的高級副總裁唐乃暉(Nicholas M. Donofrio)指出,「研發工作要做得好,資源分配的機制很重要。」
拆解IBM研究中心的架構,可以發現研究中心的計劃一如行政組織的矩陣形式,8個研究中心各有其專攻項目,進行獨立研究,另外則有替未來商機打基礎的大型整合計劃。

**大型整合計畫:自主運算,未來10年的前途

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IBM近來相當積極地推動「自主運算」(Automatic Computing),此計劃的最終目的,在於解決目前過於複雜的資訊系統,希望借用人體自主神經系統的概念,讓各種主機環境、大小運算系統,可以自行偵測狀況、自行修復、甚至自行改變。各研究中心則依照專長,發展其中某一部份,比如以儲存技術為重點的艾曼登中心,便負責研究當系統發生狀況時,資料放置的問題。
「你必須要集中力量,分頭工作,才能夠一直保持領先的地位,」加入IBM達24年,原為研究中心副總裁,現為軟體事業群自主運算計劃副總裁加奈克(Alan G. Ganek)表示,研發單位的工作,不只是建立架構,更要積極參與產品藍圖的規劃,甚至要考慮到市場行銷。這也是為什麼會由他負責軟硬體整合的工作,「『自主運算』成果,將決定IBM下一個10年的前途。」

**小型研究:整合計畫的專業觸角

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加奈克說,大型整合計劃之所以能成形,並非高層的單一決策,事實上,大型整合計劃多來自小研究的累積。
分佈各處的研究中心,各自進行不同的小型研究,例如矽谷艾曼登中心,就有為解決使用介面的藍板計劃(BlueBoard),配合無線通訊環境,只要利用識別證和雙手,就可以在任何安裝藍板的地方,與系統主機連接,輕易地讀取及傳送資料。
另一個名為「Infoscope」的研究,主要在解決語言翻譯的問題,透過PDA上的數位相機裝置,將文字畫面拍成圖檔後,可以自動轉譯成使用者熟悉的文字,方便各國人士出國旅行時,理解路上看不懂的文字標示;另外,家庭網路環境的各項架構研究,也都是IBM近來積極發展的方向。

**基礎科學研究:奈米科技,未來產業進步的動力

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當然,基礎科學研究也是IBM研究中心有別於多數企業的特色,像是近期熱門的奈米科技,是一個明顯的例子。參與這項計劃的華裔資深經理黃漢森說,這些技術很難在5年內就有市場成就,卻是未來10年產業進步的重要推動力量。
「有科技基礎,才能走得比別人快、比別人遠,」唐乃暉說,IBM的領先地位,就是這樣累積起來的。

**產品化實驗:產品與學術研究的橋樑

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然而,IBM也清楚,企業的研發中心,並非學術單位,還必須能跟商業機制結合,除了追求技術的領先,如何將研究落實為可見的應用,才是企業設立研發中心的目標,所以在華生中心底下,IBM還有一個哈斯洛產業解決方案實驗室(Hawthoren Industry Solution Lab),做為產品與學術研究的橋樑。
在哈斯洛的展示室內,也是華人的周保羅博士(Paul B. Chou)介紹著整合科技、傢俱設計、以及建築空間的未來辦公室的「藍色空間」(Bluespace)計劃,除此之外,裡面還陳列著像是遠端控制的自動販賣機、蔬果辨識器、智慧機器代理人都其中有趣的項目,參觀者可以親身體驗到科技如何改變生活模式。
哈斯洛實驗室客戶經理舒茲(Mark Schunzel)表示,目前哈斯洛實驗室有80多種可產品化的技術正在進行,每年有超過2000人次的IBM合作伙伴參觀此處,討論可行的產業應用,但可惜的是,還沒機會跟台灣的業者進行交流。
對於台灣業者來說,IBM研發中心的規模與運作機制,現階段還是個遙遠的理想,不過,只要跨出了第一步,後面就有無限的可能,IBM研發中心的成就,不也是來自當年老華生的一個堅持?

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