AboveNet——段曉雷為ISP打造五星級飯店

1999.11.01 by
數位時代
AboveNet——段曉雷為ISP打造五星級飯店
是否老覺得網路頻寬不足呢?連上ISP,想要到別的網站看個新聞、聽個音樂,得等上個老半天,一點都沒有「資訊就在彈指之間」的享受。 為了實現千...

是否老覺得網路頻寬不足呢?連上ISP,想要到別的網站看個新聞、聽個音樂,得等上個老半天,一點都沒有「資訊就在彈指之間」的享受。
為了實現千里之遙近在咫尺的美夢,網上網(AboveNet)創辦人段曉雷,試圖為各個網站與ISP之間開啟一道道的「隨意門」。
九六年成立的網上網,從去年十二月股票上市後,市場行情一路看漲。如同美國大部分的網際網路概念股一樣,網上網從10多塊美金的上市價,半年不到的時間,公司的股價就上漲了快10倍;今年六月被大都會媒體光纖網路(Metromedia Fiber Network)購併時,市值高達近16億美金。

**網上網的創業點子

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灰姑娘般美夢成真的故事,剎那間使身材略胖的段曉雷成了矽谷家喻戶曉的傳奇人物。與《數位時代》談到近年來矽谷華人的創業風潮時,他開玩笑說:「看到我這老猴子也能成氣候,倒讓許多人因此興起創業念頭,也想摩拳擦掌一試!」段曉雷此番自嘲,透露著創業過程走過的辛酸路。
到底網上網做的是什麼的生意,能讓段曉雷一夜致富?
創業點子來自過去經營ISP、提供網路連線服務的經驗。九六年成立網上網之前,段曉雷在華人中最早做ISP的Internex待過兩年;他發現連上ISP的用戶,要去瀏覽其他的網站得等上老半天,往往因此而興致全無;這不禁讓他想起當年台灣高速公路通車時,他特地買了張車票一探究竟,結果一路塞車,毫無「高速」可言,之後就再也沒有嘗試的興趣了。因此,他深深覺得,好的ISP經營,得讓用戶有愉快的網路瀏覽經驗才行。
在目前網路頻寬限制下,要解決這個問題,要不就把所有網站都搬進ISP;要不就是ISP與所有網站接上專線。
但以一個ISP的規模,這兩件事情都不可能,於是段曉雷另闢蹊徑,也因此有了網上網的想法。一個ISP要容納所有網站或和所有網站連接,或許不可能,但若是有一個ISP(網上網)專門連接各個ISP,那麼從ISPA的網站到ISPB的網站,中間路程就縮短成在網上網的機房內或是網上網到ISP的專線。
換句話說,網上網就是ISP的ISP。

**選好地點,吸引各路ISP進駐

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為此,段曉雷蓋起了ISP的五星級旅館——網上網,提供ISP和網站的資料伺服器進駐。自稱是這家旅館經理的段曉雷,希望把網路上分散各處的網站和ISP集中在世界各地的旅館分店,然後用高速寬頻的光纖把這些資料中心連接起來,讓網站到網站之間的過程不再是「世界永遠等待」(world wide wait)。
網上網經營的事業,說來簡單,但很難想像是個小公司做的生意。蓋五星級旅館,吸引世界各大ISP進駐,聽來不是個太複雜的主意,但問題是蓋棟五星級飯店得選最好的地點、提供最好的設備。什麼都沒有的情況下,如何籌大錢、找好地點,都是很大的挑戰。
透過兄弟、親友的幫忙,湊到開始的600萬美金資本。為了募集創業資金,段曉雷各處奔走,向人說明他的想法;但包括出了40多萬美金的三位兄弟,還有其他透過私人關係的投資者,「他們投了錢,但根本搞不清我要做的是什麼。」段曉雷回憶道。
網上網的ISP旅館,不但需要大量資金建設,地點選擇更是關鍵。既然要解決ISP的交通問題,地點就得選在網路交通的集散地,聖荷西市是美西、太平洋、亞洲的網路交通樞紐,而挑上市中心地價昂貴的商業大樓做機房,則是這兒有現成的光纖管道。

**既是旅館又是電力公司

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創業之初,就花大本錢投資,若不是遇上貴人,段曉雷難有今日。很少聽說剛創業的公司,要把機房蓋在市中心的金融大樓,但偏偏對網上網的生意而言,這個選擇是不得不的決定。段曉雷當時很幸運碰到一位有眼光的房東,他跟對方說:「我來有個好消息,是要跟你簽30年契約;但也有個壞消息,我沒錢付房租。」沒想到對方欣然同意,還另外投資了30萬美金,在這個不太容易明白做什麼生意的公司上。
有了錢、有了地,飯店蓋起,還得找個好的旅館經理人。一旦成為ISP的資料集散地,來來往往的交通管制和流量計算,都是技術上的大問題;段曉雷找到了思科(Cisco)的網路工程師倫德(David Rand)做技術長,開發出計算網路流量和解決網路塞車的關鍵技術。有了這些,萬事俱備,總算可以招客做生意了。
網上網的身分,既是旅館又是電力公司。
稱之為旅館的原因,是因為一層大樓被分割成各區塊,有的區塊中還再細分成好幾層;ISP或各大網站的伺服器紛紛進駐,一個月收1500到5萬美金不等的租金,端看是什麼樣的「房間」和服務。
而稱之為電力公司,是因為各ISP或網站也會用到網上網的對外頻寬。為了公平,不採用吃到飽的計價方式;而是利用自行開發的流量計算技術,吃多少付多少。

**機房恰似小型聯合國

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網上網的機房像是個聯合國。各種等級的付費機制,吸引大大小小的ISP和網站業者,在聖荷西市擁擠的機房內,隔著鐵籠子,網景(Netscape)、朝日新聞、CNet、新浪網、中華電信Hinet、數位聯合SEEDNet;大至電信公司,小至免費電子郵件公司,全世界林林總總500多家客戶都在這兒。
段曉雷的「旅館」是越蓋越多、越蓋越大,現有機房也越來越擠,網上網租下了隔街的室內購物中心,10萬平方呎的空間整個打空變成機房,現正趕工改建中;在東岸的華盛頓特區,一塊7畝大的機房也正在準備。但這些不過是為了應付未來兩、三年的需求;「較長遠的計畫是在全世界建立7到10個大據點。」段曉雷指出。由此不難看出這項網路新興行業的炙手可熱。
既是好生意,眾人當然眼紅。說起網上網的生意,市場研究機構Forrester Research估計這個新興行業的規模,將從今年的20億美金,在4年內成長到146億美金。難怪除了競爭對手Exdous之外,Intel近來也宣佈打算投資10億美金建設網路資料交換中心;美國第一大電信業者AT&T更準備在未來3年成立26個類似的資料交換機房。

**網上網的未來願景

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強敵環伺,段曉雷選擇與纜線業者合作,共同戰鬥。面對AT&T或是MCI WorldCom等電信巨人進軍市場的威脅,網上網雖有經營主機代管的經驗和技術,但網路建設究竟不是自己的專長。網上網過去和大都會媒體光纖網路公司的關係,是透過對方租用骨幹網路;而進一步考量雙方在各自專長的互補性,顯然把主顧關係變成策略聯盟會是更密切有效的合作。基於這個考量,於是有了與大都會媒體光纖網路的購併案。
被購併案在九月中已順利完成,雖然把公司賣了,段曉雷心中還是不斷在思考如何將他的全世界網上網計畫付諸實現。他形容:「網上網的計畫是一個比AT&T大10倍的願景。」前陣子,段曉雷不斷往返亞洲各國,推動從美國西岸到亞太地區的太平洋海纜計畫,這個計畫除了各國合作鋪設跨洋的光纖海纜之外,另外就是在亞太地區選擇一個地點興建跨國多媒體通信中心,而這個區域性的大型資料集散中心,正是網上網在亞太地區的重要佈局。

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