Intel低調收購的晶片商eASIC,背後帶來的價值是什麼?

2018.08.13 by
翁書婷
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Intel剛收購矽谷晶片公司eASIC,併入Intel研發FPGA晶片的可編碼部門(PSG),即便併購案沒有激起太多討論火花 ,但這個團隊對Intel來說卻是至關重要。

英特爾(Intel),正積極揮軍資料中心市場AI應用,在本週舉行的Data-centric Innovation Summit上,首度對外談及剛併購的晶片eASIC公司的效益。

Intel收購晶片商eASIC,補足FPGA晶片戰力

Intel七月中收購矽谷晶片公司eASIC後,併入Intel研發FPGA晶片的可編碼部門(PSG),Intel沒有對外公布收購金額,僅表示金額不太大。根據Crunchbase資料庫,eASIC進行過9輪融資,總額度為1.39億美元。外界也預估併購金額不會超越3億美元。

2015年,Intel才以167億美元的價格,收購全球第二大FPGA商Altera,隨即成立現在的可編碼部門(PSG)。對比有史以來最貴的收購金額,同樣併入可編程部門的eASIC顯得渺小,併購案也沒有激起太多討論火花 ,但這個團隊對Intel來說卻是至關重要。在這次的Data-centric大會,Intel清楚向外界點出收購案背後帶來的三大重要意涵。

一:滿足FPGA客戶端的降低成本與能耗需求(Cost and power reduction path for FPGA customers)
二:讓ASIC客戶端可降低NRE費用與產品上市時間(Lower NRE cost and time to market for ASIC customers)
三:提供一種規模化技術,這個技術是16奈米、10奈米到7奈米製程的FPGA產品降低成本的路徑(Scalable technology to provide pathway to cost reduction for 16nm/10nm/7nm FPGA product)

前面兩點主要在於解決客戶痛點。

在多元硬體加速晶片種類中,同屬專用晶片的FPGA與ASIC常拿來做比較。若單純以效能來看,ASIC是一種為了某種需求訂製的專用晶片,在吞吐量(Throughput)與延遲與功耗等表現都優於FPGA。

但ASIC晶片的演算法是固定的(ASIC設計製造後電路就固定無法改變),也就是說,若使用了ASIC加速某種類神經網絡演算法,後來別種演算法更優異,也無法變更,這些投資就浪費掉。

而FPGA的優點就是可以重新編碼,可以配合不同的演算法做不同的設計。(不需要更改硬體設計,直接透過升級軟體改變晶片硬體功能。)

eASIC團隊提供的技術就是一種介於FPGA與ASIC中間的技術,在電源效率與效能表現上僅比標準的ASIC稍差,但有較短的設計時間,可以降低支付給研究、開發、設計和測試晶片的單次成本(NRE)。

結構化ASIC能夠節省一半的NRE費用和設計時間,eASIC解決了ASIC設計複雜、費用高昂等障礙,降低了ASIC的進入門檻,同時解決了FPGA靜態泄漏和高功耗的問題。

而且以產業現狀來看,隨著半導體製程不斷前進,越來越複雜的晶片製程,也讓NRE費用水漲船高,甚至呈指數級上漲,而ASIC晶片要達到大規模,才有可能降低生產成本,也因此對於初始投入資源沒有太多、不願冒險的廠商來說,可能一開始就使用FPGA替代ASIC。

FPGA面臨強敵,賽靈思新產品剛問世

從Intel 2017年第二季財報來看,可編碼部門(PSG)還是個小事業體,5.17億美元的營收貢獻比起最賺錢的資料中心(DCG)部門55億美元,18%的季增成長性也不比資料中心的27%表現。

不過,英特爾執行副總裁暨資料中心事業群總經理 Navin Shenoy指出,「對比2017年的70億美元,PSG在2022年將為Intel帶來80億美元潛在的市場規模(TAM)。」

但這80億美元,可不是僅有Intel獨享,還有FPGA的發明者,全球第一大廠賽靈思(Xilinx)等廠商。賽靈思今年推出一款研發四年耗費10億美元的產品Everest,並且採用台積電七奈米技術,而賽靈思的市場與Intel瞄準的資料中心及5G市場完全重疊,而且,不斷創新的賽靈思近年財務表現非常優勢,對於並非技術創始者且是透過併購獲得技術的Intel來說,要如何說服更多客戶採用?甚至能成為市場領導者?

而另一方面,微軟Azure正是Intel FPGA的資料中心重要客戶。微軟由Intel FPGA晶片打造出名為「Project Brainwave」的深度學習加速平台要讓Bing搜尋服務更即時更聰明。

而且對於微軟來說,Bing並不是單純的搜尋引擎而已,而是微軟最重要的AI計畫,因此可以說,微軟要用 FPGA對抗Google TPU。而微軟也傳出要自行研發FPGA的消息,以上對於Intel來說都是一場硬仗。

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