拉斯維加斯舊城區在創業中活了過來

2015.01.05 by
郭芝榕
一下飛機,機場就擺了好幾台拉霸機,經典的白色霓虹燈招牌上,斗大的紅色字寫著「歡迎來到拉斯維加斯」,充滿機會的氛圍,你知道你來到了賭城。凌晨1...

一下飛機,機場就擺了好幾台拉霸機,經典的白色霓虹燈招牌上,斗大的紅色字寫著「歡迎來到拉斯維加斯」,充滿機會的氛圍,你知道你來到了賭城。凌晨1點的布爾德高速公路上,映入眼簾的是座落在拉斯維加斯大道上的飯店和賭場,城堡形狀的曼德灣飯店、一頭雄獅屹立門前的米高美大飯店,這是充滿娛樂、賭博的不夜城。

拉斯維加斯在1931年賭博合法化之後,從沙漠鐵路城逐步朝世界博奕中心發展。結合休閒觀光及購物,這裡向世界供給娛樂,在2014年12月為拉斯維加斯創下4千萬遊客的紀錄。吸引許多外來人口、退休人士和新事業來此發展,目前光是拉斯維加斯中心的人口就有約60萬人。而拉斯維加斯大都會區預估會從200萬人口,到2042年增加67%,到達332萬人,成為美國人口成長最快的城市之一。

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但場景轉到拉斯維加斯舊城區(Downtown),2008年的經濟大衰退,讓舊城區開始走下坡,失業率攀升、治安很差,建築、旅遊、遊戲等三大主要產業崩塌,生意蕭條。舊城區幾乎成了鬼城,像是得了憂鬱症的角子老虎機,激情褪去,不再風光。

一樣需要逐夢,一樣需要冒險,但拉斯維加斯展現了另一種敢賭的性格。而其中的主角,是華人創業家謝家華(Tony Hsieh)。

出生於伊利諾州的謝家華,父母早年從台灣移民美國舊金山。就讀哈佛大學時主修電腦,21歲以2萬美元做為資本,開始他的創業之路。他當時創辦的廣告交換服務,後來以2.65億美元賣給微軟,挖到了第一桶金,之後投資並加入賣鞋子的電商平台Zappos,2009年被亞馬遜以12億美元收購。

改造舊城區、交流創意

謝家華受到美國學者格雷瑟(Edward Glaeser)著作《城市的勝利》(Triumph of the City)影響,認為很多創意透過不同產業的人互相交流,才能激發火花。

2010年,謝家華得知位於舊城區的市政中心舊址將在2013年釋出,便決定個人投資3.5億美元,在2012成立了公司「舊城區計畫」(The Downtown Project),並買下市政中心建築物,邀藝術家、餐飲業者、投資人、創業家一起搬到拉斯維加斯。

就如同謝家華的自傳《想好了就豁出去》(Delivering Happiness)中所寫下的:「這不只是建立事業而已,而是建立一種能把幸福傳遞給每個人的生活方式。」這份傳遞幸福快樂的初衷,是謝家華想帶給舊城區的新氛圍。

舊城區計畫公關雪芙爾(Kim Schaefer)說:「謝家華很喜歡創造新事物,所以希望再造拉斯維加斯,幫助其他人完成他們的夢想,想讓拉斯維加斯變成一個更棒的居住城市。」謝家華創新的作法,改變了當地的遊戲規則,創造工作機會,也吸引外地創業家和有創意的人來到拉斯維加斯發展。

舊城區計畫引起媒體大量關注,也讓外界普遍把舊城區計畫當成拉斯維加斯創業的全部,好與壞都過度放大。最受關注的,莫過於過去兩年來,有3名涉入舊城區計畫的創業家自殺,至今原因成謎。

一連串事件也讓舊城區計畫開始有批評聲浪出現,認為舊城區計畫是把謝家華想要的幸福快樂強加在社群裡。因此謝家華自2014年起,放緩投資的腳步,且重新整理舊城區計畫,比如他在2014年10月時裁員30人。

自己創立25個部落格、也報導創業的Las Vegas Startups創辦人林恩(John Lynn)說:「舊城區計畫就像是把瓦斯丟進火中,星火燎原,但力道控制不好,也會燒過頭。」

早在Zappos遷總部之前,拉斯維加斯就有許多新創公司,只是互不認識。林恩分析:「謝家華點燃創業這把火,才把創業社群聚在一起。」不可否認,舊城區計畫的確讓讓外界知道拉斯維加斯正在改變,許多新創團隊因此搬到拉斯維加斯。

點燃創業之火

然而林恩強調,謝家華和舊城區計畫只是拉斯維加斯創業圈的一部分,當地的創業社群十分活絡。巴瑟斯特(Dylan Bathurst)所創辦的Vegas Jelly是第一個創業社群聚會,從2011年4月開始,每周四都固定會在The Beat咖啡店交流分享,成為初創業者一定要加入的聚會。

蒂亞拉(Shavonnah Tiera)則是第一個把全球創業活動「創業周末」(Startup Weekend)帶進拉斯維加斯的人,後續則由林恩舉辦。當科技創業圈開始活絡起來,幾個社群和組織便決定聯手建立VegasTech網站,將15個跟創業、科技相關的社群及組織全都收納在一個大傘下,在這個基礎上建立相關創業活動。

拉斯維加斯也掀起一股自造者(Maker)風潮,一群愛好用CNC雕刻機、3D列印機動手做東西的自造者和駭客,在2008年創立SYN Shop,兩年前從車庫搬進謝家華捐出的一間店面,打造駭客空間(Hackerspace)。SYN Shop教練歐雷慕斯(Chris Oremus)說,旁邊將開一間3D列印專賣店,創新的氛圍讓大家開始喜歡集中在舊城區。

另一股創新經濟的動能,當屬2000年成立的Switch,創辦人兼執行長羅伊(Rob Roy)成立子品牌SuperNAP,打造資料中心生態體系,Google、微軟、Zappos、eBay、PayPal、英特爾及夢工廠等超過1千個公司,都是它的客戶。

開展獨特的國際連結

羅伊是懷有熱情的科技創業家,為了改變內華達州的經濟前景,將科技和創業社群凝聚起來,2012年1月把SuperNAP總部旁的建築物捐出來,成立協同共同工作空間The Innevation Center

除了有機會被謝家華創業城計畫投資、受惠SuperNAP資料中心的高速網路及客戶連結之外,在拉斯維加斯創業的優點是生活費便宜,每個月在舊金山租1房公寓要3千美元,而在拉斯維加斯租3房公寓卻只要1,800美元。此外,飯店常舉辦國際研討會及活動,將世界各地的人都聚集在此,遇見投資人及客戶的機會更多,也讓拉斯維加斯擁有獨特的國際連結。

「拉斯維加斯擁有獨特的文化,不像在矽谷創業的割喉競爭,創業家社群彼此支持,我們不想變成矽谷。」林恩說。

有了Zappos和Switch SuperNAP兩大網路科技公司支持創業活動及空間,更有扎根當地的創業社群,讓2010年後的拉斯維加斯耳目一新,不再只有賭博和娛樂,發展出自己的創業特色,就像人們對拉斯維加斯的期待一樣──什麼都有可能發生。

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(圖說:謝家華捐出空間讓駭客空間SYN Shop使用,拉斯維加斯也興起動手做的風潮。圖片來源:郭芝榕攝)

人口:市中心約60萬人、都會區約200萬人
所在地:美國內華達州
主要產業:賭博、旅遊、娛樂、購物
創業重點:商店、娛樂、醫療、網路服務
代表公司:Zappos、SuperNap

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(尊重智慧財產權,如需轉載請註明資料來源:《數位時代》第248期)
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