網路之鴨

2002.10.01 by
數位時代
網路之鴨
熬了幾年在網路事業的工作者,最近大概就有屁股暖暖的良好感覺。長達兩年的網路寒冬,被打成一丘之貉的從業工作者飽受誤解與歧視之苦,無人聞問也無人...

熬了幾年在網路事業的工作者,最近大概就有屁股暖暖的良好感覺。長達兩年的網路寒冬,被打成一丘之貉的從業工作者飽受誤解與歧視之苦,無人聞問也無人相信,儘管他們當中有人真的對網路特性獨具隻眼,也有人的確對網路事業懷抱無比的熱情。所幸惡劣環境是達爾文規則的最佳見證,網路狂飆時誕生了超過能夠存活的網路事業,寒酷氣候一來,生物設計不良的企業就率先出局,清理了兩年,一些為數不多卻體質良好的公司及其前景就逐漸浮現了。
說來反諷,這些公司這兩年沒有股價或IPO可想,反而專心一志尋找求活求精的模式,網路的特性與優勢就慢慢展現出來。網路經營的一個優勢,是成長的「物理摩擦」小,它的營收可以快速成長,營業費用卻可以幾乎沒什麼成長(別忘了它們是機房在做生意,不是人力),獲利空間就愈來愈大,如果再給它們一些時間,它們都可能變成高獲利率的企業。更有意思的是,這兩年的投資冷淡,反而給了它們一個安靜無干擾的發展環境(連新進的競爭者都沒有了),看不起它們恐怕還真正幫助了它們(如果每天都有新競爭者闖進來,又盡做各式各樣攻擊搶奪的事,你覺得它們還能安心發展嗎?)。

**網路公司的獲利曲線

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我自己身在行業之中,又相對「年紀較大」(用Net Age來說),成為業內人口中的「前輩」。最近因緣際會,除了我自己參與的公司之外,有好幾家網路公司讓我深入了解它們的營運,給我機會閱讀重要的營運報表,他們本來是要我給一些意見,但我看著聽著,不禁內心驚嘆,這些公司顯然快要「出頭天」了。
有的網路公司,特別是專注於電子零售商務的公司,它們的營業規模已經逐漸「長」出來了。網路公司的優勢是「交易成本」比較低,不但接觸消費者的成本低(用來接觸消費者的電子報、電子郵件成本都很低,而只要網站穩定存在,主動找到你的人會愈來愈多,因為那是一個持續成長的社會行為),服務客戶的成本也比較低(消費者一旦和你接觸,你就擁有主動接觸他的能力,這和實體商店是不一樣的),又因為大量運用內容做為促成交易的手段,重複使用時成本就非常低了。
我在每一家網路公司都看到同樣的成長模式,第一個現象是營收成長非常快速,這可能和它們本來基數都很小有關(但也是網路企業的擴散特性);印象中網路公司營業額都很小,但最近看起來不是了,動輒數億已經是它們的基本規模,有的電子商務公司明年甚至有可能成長到三、四十億的營業規模,這在百業難做生意的今天,是非常令人尊敬的了。
營收有好的成長,在進貨銷售的電子商務裡,它的銷貨成本(cost of sales)當然也會跟著成長,但資料卻顯示,毛利率普遍提高了。這可能和它們規模顯現,進貨條件的談判力量變得不再是吳下阿蒙有關(也可能是他們的商品知識更成熟,更知道如何得到好條件)。但是真正令人欣羨的,是它們的營業費用(或者管銷費用)成長低得不成比例。我請教這些創業家和工作者,為什麼營業費用近乎不成長?他們的看法,開發商品和新商品「上架」是需要人力的,但已上架的商品販賣成長卻無需人力和房租(沒有店面),商品開發的熟練也使他們在新商品的導入愈來愈有效率。在管銷當中有一些重要項目則是呈下降趨勢的,那就是頻寬與co-location的費用。這些因素加起來,我常常看到營業額成長一倍,營業費用卻只成長了10%,如果這種曲線模式能夠持續一段時間,獲起利來就會很嚇人。
這些出頭天的網路企業,有的今年已能交出不錯的獲利,年底就會被社會注意到它們的成績。有的還不能全年呈現獲利,但單月已經開始獲利,它們的成績凸顯可能要等到明年上半年。有的公司一下子還解決不了獲利的問題,但市場佔額和交易數量卻日益重要。有一家我看到的公司,優點是交易筆數和客戶數量已經站穩腳步,交易金額也開始有分量,但毛利還太低,物流處理成本相對還高,一時還賺不到錢;數量既然已經出現,改善空間也就存在,只要目標正確,它的獲利也是指日可待。
我當然只看到有限的例子,極可能有許多表現更好的公司我還無緣讀到資料,但這些一葉知秋的例子已經夠讓我振奮了。今年年底、明年年中,我猜想我會看到更多好消息。在眾多網路公司當中(其實已經不多了),我特別看好幾種網路公司類型,一是收入來源已逐步多元化的入口網站,二是專注於某一單項商品的電子商務公司,三是在中國大陸有良好佈局、又有自主遊戲開發能力的網路遊戲廠商(網路遊戲廠商競爭才要開始,現在的名次並不重要),四是有特殊收入模式的媒體與仲介(典型的例子是104人力銀行),五是來自既有產業的電子化營業延伸(但這部分台灣表現好的還是太少)。

**投資的溫度回昇

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既然好的網路公司已經逐漸浮現,現在是不是恢復投資的好時機?從我個人來看,當然是的,我恨不得把口袋裡所有的錢都投到這些我看懂了的公司。事實上專業投資人是比我敏感得多的,最近他們的活動也逐漸恢復了,我上面說的這些公司最近紛紛又有各種拜訪的人,兩年前簇擁在門外捧著錢要給那些「少年創業家」的投資人又回來了,數量當然還不能和全盛時期相比,但溫度略略回昇卻是不爭的事實。
上一波網路熱潮燙傷投資人的手,這一次他們也顯得小心翼翼,他們要看實際獲利,要取得合理股價,更想促成某種合併或交易(因為重組有效的市場勢力看來也成熟了)。但不要以為只有投資人燙到手,網路經營者在上一波也得到一次重大的教訓,現在有人捧著錢要投資它們,經營者還要自問,為什麼需要錢?我們自己有足夠的錢。我的工作夥伴李宏麟,對這一波回來敲門的投資潮有感而發說,「以前投資公司每天來拜訪時,我每天都忙得不可開交,我以為自己為公司做了很多努力,現在回想起來,這些事對企業一點貢獻也沒有。」他真正的意思是說,只有悶著頭尋找公司的營業內容,老老實實把每一種營收做好,成本控制好,這才是真正對網路公司有意義的事。
網路的力量終究是真實的,但你得比原來了解更長的時間來完成它。

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