H@ppy Birthday,電子郵件!

2001.11.01 by
數位時代
H@ppy Birthday,電子郵件!
第一次」,通常是新鮮、冒險、刺激的,科技新發明的第一次總是被塑造成石破天驚的神話,像第一通電話、第一班火車、第一台電腦,無一不是震撼人心。但...

第一次」,通常是新鮮、冒險、刺激的,科技新發明的第一次總是被塑造成石破天驚的神話,像第一通電話、第一班火車、第一台電腦,無一不是震撼人心。但第一封在30年前10月寄出的e-mail卻是靜悄悄的,知道e-mail發明人湯林遜(Ray Tomlinson)名字的人,更是寥寥可數。
在接受美國網路新聞網站CNET訪問時,現任BBN科技公司的總工程師湯林遜對他受到的冷落絲毫不以為杵,因為他的理想已經實現──「@電子郵件」與「www全球資訊網」已成為Internet科技的兩大「殺手級應用」(killer application),Internet無遠弗屆的溝通能力、深度與低成本,在這兩大應用上發揮得淋漓盡致。愈來愈多的人因為必須使用電子郵件而上網,愈來愈多企業靠著它來管理營運,使得Internet的科技和應用不斷突破,也更多采多姿。
現在我們每天打開電腦,第一件事就是進入信箱中收e-mail,有些人甚至要花上不少時間來處理滿溢而出的郵件。短短幾年的時間,人際溝通方式不知不覺間被e-mail全權主控,許多調查顯示:人們上網的目的,超過一半是收發e-mail,對於重視眼球數目的網路經營者來說,e-mail是維繫這群看不到臉孔的虛擬user忠誠度最可靠的方法之一。
但是時任BBN科技公司工程師的湯林遜於1971年發出的第一封e-mail,不過是兩台電腦之間隨便亂寫的訊息,他謙虛的說e-mail技術其實已有模型存在,他只不過是發出第一封信的那個人。

**碰巧發出的 第一封e-mail

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「@」在當時是僅存在少數學術研究室和國防單位的冷門玩意兒,這個改變世界的重大發明沒沒無聞的存在20多年,直到一連串的技術演進,流通於少數族群間的e-mail,才開始隨著Internet勢力範圍迅速擴張,與網頁緊密結合成數位時代的核心靈魂。
e-mail關鍵性的應用突破,在80年代末終於被揭露出一角,老牌軟體公司Eudora的工程師多那(Steve Dorner )寫了一套程式,讓e-mail不但可以放在Unix這類大電腦,同時適用於區域網路系統(LAN),就像現在微軟電子郵件Outlook的功能一般。這項創舉大大降低e-mail使用門檻,為90年代風起雲湧的數位時代打下了地基。由於不必學太多技術就可以使用,使Eudora獨霸電子郵件巿場一段時間,直到微軟更好用的Outlook和網景領航家(Navigator)介入後,優勢才不再,因為user收發e-mail習慣在瀏覽器上一次解決,獨立的電子郵件軟體,幾乎被Outlook全數收編。

**吸引忠誠會員的 不二利器

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有了方便的介面,e-mail使用者數量垂直向上成長,帶動了.com狂潮。每家網站都覬覦這塊大餅,期待利用郵件功能爭取user青睞,因此網站郵件系統如雨後春筍般的浮現於網海,甚至出現了只做e-mail服務的網站,如Hotmail、USA.net、Mail.com等。這些e-mail專業網簡直像吸塵器一樣吸進大量的會員,user只要填寫基本資料就可獲得免費信箱,Hotmail成立兩年就吸收了230萬的用戶,在那個數眼球決勝負的年代,如此龐大的user怎麼不令後起的巨型.com網站怦然心動。
1991年Internet商業化後,靠提供撥接上網服務的美國線上(AOL),迅速成為第一大網站,它除了提供上網、社群聚集、內容鏈結等服務,每一個會員都擁有一個「xxx@aol.com」的電子郵箱帳號,好萊塢紅星梅格萊恩和湯姆漢克主演的《電子情書》(You've Got Mail),就是以美國線上的社群所發展的現代愛情故事。美國線上龐大的用戶讓微軟眼紅不已,比爾蓋茲深刻了解遲早每一台PC都會連上網路,寡佔市場的視窗作業平台整合網路功能,可進一步鞏固微軟一統天下電腦的帝國地位,因此成立Msn.com拓展網路事業版圖。爭取流量最大值是最高使命, 1998年1月Microsoft宣布以4億美元併購Hotmail,直接將Hotmail用戶納入微軟羽翼下,當時不少業界人士覺得微軟砸巨資買下一個收不到錢的e-mail網站簡直是頭殼壞去,後來證明這筆交易是以小搏大,4億美元不但買到數百萬現成的用戶,而且和自家的電子郵件軟體Outlook系統整合之後,當年8月號稱使用Hotmail服務的user暴增到1億多人,微軟和美國線上的火併故事自此展開。
微軟買下Hotmail給予其它入口網站的啟示是:免費e-mail服務,是吸引忠誠會員的不二利器。於是Yahoo!、Excite、Netscape等大站紛紛加碼e-mail服務,台灣大型入口網站如Seednet、奇摩站、新浪網、蕃薯藤、PChome Online,也循此管道大幅擴張會員數量。

**21世紀的生活常態

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電子郵件的漫天飛舞,無可避免地帶來了副作用──「網路病毒」。隨著郵件附加檔案,四處蔓延的新品種病毒,植入特洛伊木馬(Troy)程式,利用e-mail一傳十,十傳百的超倍數感染,遠超過以往寄生在磁片等儲存軟件的巨集病毒。此型病毒最厲害的絕招就是神不知鬼不覺的入侵使用者電腦中,然後自動開啟通訊錄將病毒分送出去。由e-mail串連起的全球性網路架構,一旦病毒發作全球在劫難逃,前兩年轟動一時的梅利沙(Melissa)和我愛你(I Love You)病毒,全世界超過80%的企業用戶受到影響,造成的損失難以估計,網路防毒成為重要課題。
然而e-mail是擋不住的潮流,影響力亦是與日俱增,2000年底全球電子郵件信箱數目達到8億9100萬,比1999年成長88%,根據蓋洛普調查顯示,40%以上的人上網,是為了收發e-mail,可見電子郵件已經成為無可取代的重要溝通方式,人人擁有一個信箱、隨時可彼此聯絡的世界村時代,遲早會成為21世紀的生活常態。
看看周遭:e-mail取代辦公室常見的公布欄,絕大多數公司決策訊息透過e-mail傳達,無論是上對下和下對上的溝通,電子郵件的隱密性打破職級的界線,基層員工也可寫封信給CEO,特別是人數眾多的大型集團,這種數位溝通方式有助於減少官僚系統層層上報的誤差。
免費e-mail俯拾即是,擁有多個信箱沒什麼稀奇,蓋洛普調查顯示76% user有一個以上的信箱。不同的郵件地址給不同的對象,自動切分出人際關係的板塊,《紐約時報》形容這現象為「多重E人格」(Multiple E-Personalities)。
電子信箱也是解除資訊焦慮的水源,更是網站掌握虛擬社群的利器。user根據需求喜好訂閱電子報,定時寄來的電子報像是茫茫網海中的信差使者。亞馬遜書店(Amazon.com)將每個客戶喜好的資料整理歸納,一段時間就將最適合各個客戶口味的新商品匯整成電子報形式奉上,因此每一份電子報都是量身訂作、獨一無二。
電子郵件帶動的革命不僅是人與人的溝通,更是目前可以量化的商業工具,其中以互動式多媒體廣告最受歡迎。不過e-mail行銷這塊領域仍有極大的空間待開發,大家都在摸索嘗試,殺手級應用的真實功力究竟被挖出幾分呢?
2000年.com熱潮崩盤,難以計數的.com公司化成細碎泡沫,網路已死的聲音到處聽得見,然而e-mail用戶卻持續增加。CNET訪問湯林遜對e-mail的生日感言:雖然e-mail為資訊產業巨人如微軟、美國線上賺進天文數字,但他卻分不到一毛錢,對這樣的命運他可一點都不懊惱,這位工程師很高興這項發明能夠讓人與人的溝通更方便、不受地域疆界影響。他認為高速頻寬是e-mail下一步的方向,頻寬的康莊大道鋪設好,動畫、影像等大檔案也可透過e-mail輕鬆傳遞,對於資訊傳播和電子商務發展都是好消息。
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