華麗的寬頻新世界

2000.05.01 by
數位時代
華麗的寬頻新世界
什麼是寬頻?在愈來愈多的服務提出後,已經逐漸褪去了神秘面紗……。 由俊俏明星基努李維主演的電影「駭客任務」(Matrix),內容遊走在真實...

什麼是寬頻?在愈來愈多的服務提出後,已經逐漸褪去了神秘面紗……。
由俊俏明星基努李維主演的電影「駭客任務」(Matrix),內容遊走在真實與虛擬、現在與未來之間,網路在其中扮演了最重要的角色。劇中有一段情節,描述男女主角在大廈頂樓急著要駕駛直昇機搭救同伴,站在直昇機旁Neo(男主角)問Trinity(女主角):「Can you fly the helicopter?」 Trinity回答:「Not yet.」然後她拿起行動電話,向系統服務商輸入直昇機的型號,彈指之間就下載了飛行手冊,熟練的駕駛直昇機離去。
這段電影情節可以勾勒出寬頻世界的輪廓。女主角所做的動作讓我們預見了寬頻技術所能帶來的便利性。第一個是「隨選資訊」(information on demand)不管是文字、影像、聲音等種種形式,在使用者有需求的時候,都可以在第一時間得到最有用的資訊。

**以資訊來定義生活

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試想,如果不是寬頻網路,Trinity可能要花很久的時間撥接上網再輸入直昇機型號。然後,她很有可能看到這樣一行字:「找不到符合關鍵字的資料」。
其次,寬頻技術有效降低了「等待成本」。目前大部分窄頻網路數據機連線速度最高可達56Kbps,但是真正上網時大概只能維持十分之一的速度,使得在網際網路的漫遊中,「等待」成為常態。而現在發展的寬頻技術可以提供10倍到100倍的連線速度,把「等待成本」降到最低。試想,如果不是寬頻網路,電影中女主角下載飛行手冊要等多久?如果又碰上網路塞車或連線中斷呢?
「駭客任務」提供了一個想像未來資訊生活的場景。而構築未來資訊生活的基礎建設必然是以寬頻技術為核心。寬頻,到底會對我們產生什麼影響?基本上有三個層面。第一,不論是文字、聲音或影像,使用者可以「即時」得到對他有用的資訊及服務。第二,取得資訊的過程短暫而有效率。第三,不只是電腦,在各種家電或通訊產品上,皆可使用寬頻服務。這三個層面帶來最大的影響就是互動性(interactivity)的有效提升。
總之,寬頻技術的應用會脫離以個人電腦(PC)為主體的思考模式,以各種新介面出現在你我生活的周遭。它可能是互動電視(Interactive TV),將來用遙控器(Remote Control)可以繳瓦斯費,水電費,銀行信用卡費等等;它可能是第三代行動電話,想約朋友出來吃飯嗎?
從找朋友、確定距離最近的餐廳、訂位一直到點菜,都可以藉由你的手機完成;它也可能是資訊家電(IA),你的冰箱可能會告訴你,牛奶還有兩天就到期,要快點喝。雞蛋用完了,聰明冰箱已幫你叫了一打,下午三點會送到-ps.今天晚上你請了朋友來家裡吃飯,趕快開始做菜吧。

**下載不再是一種痛苦

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和信超媒體副總經理董本洪指出,寬頻網路的出現,會「革命性的改變人與資訊以及人與人之間的關係」。當人與資訊的互動,不再負擔龐大的搜尋成本以及等待成本時,必然會帶來生活形態的質變。而每一個人的生活形態開始變化的時候,人與人的互動關係也就隨之改變。
我們把這樣的新關係稱之為「資訊生活」。
舉一個簡單的例子,根據總統大選時公布的數字,台灣的股票族有600萬人。其中有許多人會每天早上準時到號子報到。這些人去號子只有一個目的,就是即時取得最新的資訊,以便做出「正確」的判斷。但是,當你的PC或電視隨時可以提供號子裡所能提供的一切資訊,甚至還有手續費更低的即時網路下單服務時,可想而知,有些人會開始使用這樣的寬頻服務,這就是人與資訊的關係改變。而當這樣的一個社群逐漸形成之後,網路BBS或ICQ的情報交換對他們而言,會比號子裡的小道消息更重要,進一步改變了人與人的關係,而這種關係,會使現在類似「哈網」與「23XX」的網路社群小公司,變成和元大證券差不多的大企業。
資訊生活的意涵象徵著PC時代的瓦解,也就是後PC時代的來臨。東森媒體科技副總經理賴仁傑說,所有的PC使用者有一個共同經驗,「就是硬碟永遠不夠用,因為軟體不斷需要升級。」
我們會為了越來越多樣化的需求去購買越來越多的軟體,舊有的軟體也為了支援更多的功能而不斷改版,這就造成了硬碟空間不足,處理器(CPU)速度不夠快,也就是我們的PC必須要定期汰舊換新的原因。
後PC時代強調以後個人電腦不必再儲存一大堆應用軟體。只要在需要的時候下載就可以了。
而寬頻技術的發展完全可以支援這樣的構想。因為頻寬放大了數十倍到數百倍,不管所需軟體檔案多大,下載幾乎都不需要等待。而軟體的版本更新,防毒程序都會在頭端預先處理,寬頻網路的使用者根本不需要擔心這些問題。也就是說,在後PC時代裡,原本PC儲存資料的功能,現在由頭端伺服器(Server)來代替,PC變成一個上網取得資訊的工具。
從使用者的角度來思考,如果我們需要的只是一個上網取得資訊的工具,那麼有很多產品都可以滿足這樣的需求。可能是手機,因為它最方便;可能是掌上型電腦(PDA),因為它最輕巧;可能是互動電視,因為每個人都看電視。而這些提供資訊的介面想要滿足人的需求,都要有一個完善的寬頻網路系統,在背後運籌帷幄。

**細說寬頻

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到底什麼是寬頻網路?簡單的說,就是利用網路的壓縮及數位技術,將現有的網路傳輸效能及資料傳送的能力提升。舉例來說,ADSL(Asymmetric Digital Subscriber Line 非對稱數位迴路系統)是先將資訊壓縮,使其在原有的電話線系統中傳輸的時候能夠達到更快的速度;其傳輸速率接近類比數據機(28.8K)的300倍。目前能提供寬頻服務的系統除了ADSL之外,還有使用纜線數據機(Cable modem)的有線電視寬頻系統,這是用光纖與同軸電纜組合而成的一種Cable纜線(HFC),而這種纜線的頻寬可以乘載大量的資訊,數位化的資訊傳輸到用戶家裡的時候,纜線數據機(Cable Modem)就會將訊號轉換成文字、聲音或影像等形式。另外,直撥衛星(DTH,Direct-to-home)和最近大行其道的無線通訊(Wireless)系統,將來也會陸續加入寬頻服務技術的行列。
而寬頻網路又可分為單向與雙向兩種。基本上,在前面我們所描述關於資訊生活的種種,都是以雙向寬頻網路為骨幹基礎。但是在目前能夠接觸到的,像東森寬頻城市(EThome)與和信超媒體(Giga media)所銷售的纜線數據機(Cable modem);除了少數實驗地區外,大部分都是「單向」的規格。
單向寬頻是與目前的窄頻網路系統並存的一種模式,使用者透過電話線將指令上傳,下載部分使用寬頻系統。因此,在漫遊網路尋找網站的時候,仍然是以電話線路的頻寬上網,一樣會有網路塞車或連線中斷的情形。而「單向」與「雙向」的區分方法很簡單,「單向」的用戶在上網的時候,仍需支付電話撥接費用;「雙向」寬頻系統使用者則沒有這種需要。

**爭奪骨幹建設的產業基準

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至於寬頻技術能否普及,價格是很重要的因素。以目前兩家有線電視寬頻系統業者EThome與GigaMedia 對寬頻服務所報出的價格來看,Cable Modem比ADSL更具價格競爭力。而且EThome的費用裡面已經納含了有線電視的月費,在價格上更具吸引力。不過在固網業務開放之後,由於替代網路的出現,原本昂貴的中華電信骨幹網路擁有非常大的降價空間,ADSL的反攻才正開始。這點可以由中華電信最近頻頻不斷的降價動作看出端倪。
程嘉君表示,真正寬頻環境的發展必須有完善的骨幹建設,而國內的寬頻網路目前還在「舖設基礎建設」的階段。以ADSL技術來說,所使用的是中華電信的電話網路,普及率接近100%,而且可以同時用不同的頻寬支援企業及家庭用戶,是目前效能最強的一種技術。
對於發展纜線數據機(Cable Modem)的東森與和信來說,原本掌握的有線電視用戶都是寬頻的潛在顧客群,在價格具競爭優勢的條件下很快的就可以擁有穩定的用戶數。但是由於他們的Cable Modem只能裝設在原有的有線電視訂戶家裡,也就是說,用戶只能採用家中有線電視系統所提供的寬頻服務。所以,不管是和信或東森,cable modem的普及率都很難超過他們現有的有線電視系統用戶數。
至於直播衛星(DTH)的發展,理論上來說,只要可以安裝衛星訊號接收器(Dish),距離再遠都不成問題。但是由於衛星訊號易受天候影響以及價格偏高的因素,直播衛星在台灣一直沒有經濟規模的出現。但是直播衛星裝機過程簡單,也不需太多的維修。一旦傳輸技術上出現大躍進,發展速度仍深具潛力。屠德言說:「一旦消費者接受DTH,我們裝機的速度會比Cable Modem或ADSL快很多。」
而所謂完善的骨幹建設,除了用戶端的最後一哩(Last mile)要有足夠頻寬之外,還包括系統對外連結的效能是否足以負載龐大的資訊量。目前在窄頻網路上之所以會有塞車或連線中斷的情形,就是因為太多人同時上網,資訊流量太大,而造成頭端的伺服器(Server)無法負荷。

**多媒體暢行寬頻網路

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在這方面,程嘉君信心滿滿的表示,Seednet花了五年的時間建設網外連結的寬頻環境,包括與美國、大陸都有專線連結。「在五月份推出ADSL服務的時候,就可以看到我們努力的成果。」程嘉君說。
董本洪指出,有線電視寬頻網路的「頻寬總數」(total bandwidth)會隨著用戶需求的增加而不斷成長。Giga計畫明年在全台灣同時推雙向寬頻的服務,讓使用者隨時可以享受寬頻上網的樂趣。
談到寬頻網路上的內容(content),賴仁傑表示,東森有非常豐厚的內容製作能力,足以成為寬頻網路的內容提供者(ICP)。包括東森家族頻道、東森電子報,可以滿足寬頻網路對資訊的大量需求。
直播衛星向來以提供DVD水準的影音資訊著稱。提供的20幾個頻道(像HBO、HBO2、CNN等)皆以品質為訴求。屠德言表示,從6月份開始,太平洋衛視提供四項服務,使用者在家可以用遙控器(Remote Control)來點選自己喜歡的MTV、想要知道的新聞、即時的交通狀況以及今天各大城市的氣象。
「現在看有線電視的新聞常有一個困擾,就是整點新聞不斷重複,看不到想看的新聞。」董本洪說:「在Giga的網路平台上,你可以從CNN、MSNBC、中視、民視、中天的新聞中直接點選你想看的,不必浪費時間。」其中特別值得一提的是,Giga除了接收CNN的內容之外,還要負責把新聞內容中文化,再回傳給CNN的中文網站。董本洪說:「這表示CNN認可了Giga在內容製作上的實力。」

**期待美麗新世界

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集團化的發展是網路事業的特色之一,跨足寬頻服務的廠商也不例外。這表示我們在觀察寬頻對網路帶來的衝擊時,有必要從「綜效」(Synergy)的角度來思考。東森媒體集團目前在全省共有180萬有線電視用戶,還有東森家族電視台(衛星電視台)、台北TV(區域電視台)、東森共和國(全國性月刊)、日前也集資成立衛星公司以及通過固網業務的申請。「東森已經有了垂直整合的媒體通路,」賴仁傑說:「所以在我們水平整合網路、通信領域的時候佔有非常大的優勢。」
同為有線電視龍頭的和信集團,在跨足電子商務上的準備十分充分。以B2B來說,仲訊負責交易平台(Platform)的建立,和訊負責擔任應用服務供應商(ASP),在B2C方面,Giga的電子商務(EC)客戶基礎是中國信託銀行超過200萬的發卡量,再加上中誌郵購的物流經驗。
而且除了有線電視寬頻系統之外,和信電訊很早就開始發展GPRS(General Packet Radio Service,整合封包無線通訊服務);從金流、物流、資訊流的構面來看,和信的準備好像已經三方到位。
太平洋集團的台灣大哥大已經有340萬用戶,最近又在和東信、泛亞洽談購併事宜,倘若合作成型,太平洋集團就掌握了一個400萬人的潛在消費族群。加上和東森一樣是可以經營固網業務的團隊,太平洋衛視所擁有的衛星通路隨時有可能鍍金。畢竟,衛星訊號涵蓋範圍之廣泛是有線業者難以望其項背的。
如果站在現在這個時間點,來預測三年後寬頻技術發展的形貌。也許可以說,將來寬頻的應用範圍無所不包;也許可以說,資訊家電(IA)正在發燒;也許可以說,行動商務(Mobile-Commerce)大行其道。這些都是人與資訊的互動關係改變了,那麼,人與人的互動關係呢?
如果說Internet的發明提供了無限溝通的可能,那麼寬頻的出現就是把這些可能都變成真實。「不受侷限的溝通」是人類還沒習慣的一種生活方式,但是我們已經可以開始對於這樣的未來自由發想。譬如說,misunderstanding的中文意義是誤解/誤會/意見相左。而如果可以不要"miss"掉,這個字的中文意義就變成懂得/理解/諒解。
美麗新世界,開始被合理化的期待了。

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