麻省理工學院的活氧計畫(Project Oxygen)

1999.07.01 by
王志仁
麻省理工學院的活氧計畫(Project Oxygen)
由麻省理工學院的電腦科學實驗室與人工智慧實驗室於1999年共同發起的活氧計畫,與台灣、日本企業合作,合作開發以人為本位的計算架構,企望科技能夠像氧氣一般圍繞在你我身邊,方便人與人之間的溝通。

一幅數位「美麗新世界」藍圖,正由一批全球頂尖科技專家共同描繪出來。

在這個新世界裡,你不需要學習操作複雜的機器,來完成工作。只要開口,隱藏在牆上的電腦,就會幫你找到開會用的文件,並且主動更新上面的資料,讓你在做報告時擁有最新數字。 在這個新世界裡,類似的科技會像氧氣一樣,無所不在且互相連結,確保提供人們最便利的服務,成為生活和工作上不可或缺的一環。但是他們也像氧氣一般沒有形影,直接融合到建築物和我們日常使用的各種工具中。

起心動念:「我們的想法,是讓人們花更少力氣做更多事」

這就是麻省理工學院電腦科學實驗室提出的「活氧計畫」。這項由美國國防部贊助、預計進行5年、投資4000萬美元的研究專案,主要目的在於利用資訊與網路相關科技,嘗試建構出一個未來生活與工作的環境。這項實驗是對未來的一種探索,冀望使科技更接近一般大眾,逆轉長久以來兩者的不平衡關係。

計畫目標:全面提高生產力

工業革命將人類從體力的限制中解放出來,很多工作交由機器代勞,使得生產力大增,完全改寫農業時代的成長步調。而目前正在進行的資訊革命,將人類從腦力的限制中解放出來,很多工作交由電腦執行,使得生產力再一次大幅躍進。面對下一波由網路和通訊帶來的新革命,生產力勢必可以再度提升。「我們的想法,是讓人們花更少力氣做更多事(doing more by doing less),」活氧計畫主持人、麻省理工學院電腦科學實驗室主任德托羅斯(Michael L. Dertouzos)期許,「將生產力至少提少提高3倍以上。」

要達到這個目標,就要讓科技變得方便使用、功能強大且普及。

首先是方便使用。活氧計畫總共涵蓋8種不同領域的先進科技,而所有的操作介面,都是靠語音輸入。「大部分人都喜歡講話,」從事語音辨識研究的電腦實驗室副主任舒維都笑著說。舒維都是世界公認的語音辨識專家,時代雜誌曾專文介紹他的研究成果。

能聽:「電腦可以聽懂你在說什麼,並且回應,」

用語音來代替鍵盤輸入,將大大降低操作電腦的門檻,即使從來沒有學過電腦的老人,也能輕鬆上手。

在舒維都辦公室旁的實驗室中,就展示著活氧計畫的最新成果。居住在美國的民眾,可以撥免付費電話到電腦實驗室來,詢問全美各地的即時天氣、交通路況和飛機班次。比方說「舊金山今天的天氣怎麼樣?」或「七月一日有那些飛機從波士頓飛西雅圖?」裝有語音辨識系統的電腦聽到問題後,會先弄清楚這個問題在問什麼,然後到網站上去找出所有相關資訊,並且過濾出答案,再用語音方式回答,整個過程大概5秒鐘左右,感覺上就像在和朋友講電話。目前每天都有上萬民眾打電話進來查詢。

「這不止是語音辨識,我們在建立一個對話(conversation)的介面,電腦可以聽懂你在說什麼,並且回應。」舒維都解釋。這套系統的功能還會再增加,而電腦的辨識能力也會提升,稱職地扮演活氧計畫和使用者的溝通橋樑。

搭配語音辨識的,還有影像辨識的研究計畫。另一組在麻省理工學院人工智慧實驗室的專家,正想辦法讓電腦可以像人眼一樣,會看東西且可辨識看到的東西。「以前是你主動讓電腦認得你,像是輸入密碼,」蓄著長髮的人工智慧實驗室主任布魯克斯(Rodney A. Brooks)指出,「我們要反轉這種現況,讓電腦主動認得你。」

會看---「電腦知道你是誰,並蒐尋過去資料而知道你的喜好。」

在布魯克斯的家庭實驗室中,客廳沙發上架了好幾台小型攝影機,對面牆上掛了一個大螢幕,地上則是一大堆電線。「你走進來後,上面的攝影機拍到你,電腦認出是你,立刻把室內溫度和光線調到你喜歡的樣子,」布魯克斯解釋房間內的各項裝置用途,「電腦知道你是誰,並蒐尋過去資料而知道你的喜好。」

在科技的功能方面,活氧計畫有一項創新想法,是將使用者隨身攜帶的工具,像行動電話、掌上型電腦或呼叫器等,內部系統都用軟體控制,而這個軟體可以接受無線訊號來更改,更改同時也變換這個工具的功能,像變色龍一樣。因此,行動電話可以當電腦,電腦可以變攝影機,或呼叫器變成電視,完全視控制軟體不同而改變功能。只要身上帶一個工具,就可以使用各種不同功能。

最後,是要把所有的系統和工具,透過各種網路連結起來,讓各種資訊可以連通,擴大使用者活動範圍。當使用者從美國到法國,在法國的活氧系統會透過網路到美國抓取這位使用者的資料,或接受命令到日本找尋一份文件。換言之,過去使用者受限於電腦的價格和功能,很多工作型態是配合電腦,但是在電腦科技演進和價格快速滑落之下,逐漸演變成以電腦來配合人的工作需求。

活氧計畫另一位參與者克拉克(David D. Clark)博士觀察,在早期的分時(time-sharing)電腦時代,電腦資源非常珍貴,所以是好幾個人共用一台電腦。到了個人電腦時代,開始變成一個人用一台電腦。而目前正轉型到後個人電腦時代,一個人可以有好幾台電腦,變成好幾台電腦來服務一個人。

有夢---「要把科技帶向人,而不是人去迎合科技,」

這正是活氧的精神。以遍布各地的電腦(外型可以是各種樣子、功能也可以差異懸殊),來服務不管是定點或四處移動的人們,讓他們的需求可以被有智慧、能做即時判斷的活氧所滿足。

在活氧計畫裡,還有幾項核心技術:「知識存取」可以用使用者熟悉的方式,在網路龐大的資料庫中找到需要的資訊;「自動化」允許使用者下命令、由機器去幫他完成;「共事技術」可以追蹤討論過程,幫助一群人共同工作;「量身訂做」能視個別使用者需求,來修正活氧,並自動下載到所有相關裝置。

活氧的概念,和目前電腦產業的發展方向相當一致。這幾年來,在電腦產業中,新名詞不斷出現,不管是「網路電腦」、「瘦身用戶」(thin client)、「資訊家電」(information appliance)或「X電腦」,基本上都是同樣的概念,也就是讓消費者手上的產品易學易用,而將複雜的管理和系統維護部分,交由一個集中的網路去負責。

「你用電話的時候,從來不需要擔心電話系統是否要更新、或裡頭的微處理器速度不夠快,為什麼你的個人電腦要不斷重複這些動作呢?」3年前提出網路電腦概念的甲骨文(Oracle)執行長艾利森(Larry Elison)發問。網路電腦這項產品雖然沒有成功,但艾利森所指出的,也正是今日電腦產業轉型的方向。

活氧計畫很大一個意義,也是要把科技變得易學易用,不論是語音辨識或影像辨識。整套系統的設計邏輯,「是要把科技帶向人,而不是人去迎合科技,」計畫主持人德托羅斯一再強調。

成真---「以目前資訊產業進步和降價速度來看,這一天不會太遠,」

「我可以向你保證,麻省理工學院說5年後會實現的事,再3年就可以看到了,」一聽到活氧計畫反應非常熱烈的美國國家半導體執行長赫拉(Brian Halla)說,「以目前資訊產業進步和降價速度來看,這一天不會太遠,」。國家半導體剛宣布退出個人電腦的微處理器市場,轉攻資訊家電產品。多位科技業主管聽到活氧計畫後,也表達類似赫拉的看法。

從二次大戰做出第一個雷達、到六○年代開發出第一台分時電腦,麻省理工學院在科技研究上一直享有盛名。這個慶祝電腦實驗室成立卅五周年的活氧計畫,不僅整合過去的研究成果,更前瞻未來的生活世界。這一批70多人的研究團隊,正試圖找出一個解答,來回應我們對於未知的廿一世紀的探索。

每日精選科技圈重要消息