Google的「供應鏈策略」

2008.01.01 by
數位時代
Google的「供應鏈策略」
還記得個人電腦產業旭日東升,相關類股在華爾街炙手可熱的年代,一位名叫麥可.戴爾(Michael Dell)的年輕小伙子發現只要做好兩個簡單的...

還記得個人電腦產業旭日東升,相關類股在華爾街炙手可熱的年代,一位名叫麥可.戴爾(Michael Dell)的年輕小伙子發現只要做好兩個簡單的策略,就能改變電腦產業製造和銷售的規則:一、先收款後製造;二、把亞洲生產的電腦盡快地配送到美國的消費者手中。極度壓縮供應鏈的結果,戴爾(Dell)電腦成為電腦產業裡可怕的(或者說令人厭惡的)對手。但也因為這樣,個人電腦產業鏈變得多采多姿:製造工廠、船運系統、美國當地的組裝廠,還有穿梭不息的快遞貨車。

戴爾的作法雖是老生常談,現在卻有知名公司採取類似的策略,而且不是別人,正是市值總額超過二千億美元的網路巨擘Google。Google也有供應鏈?沒錯。其實光纖網絡(fiber networks)、資料中心(data centers)、交換器(switches)、伺服器(servers)和儲存設備(storage devices)……,這些玩意兒的組合,就是Google的供應鏈。從這個觀點切入,即使產業不同,Google和戴爾的模式並沒太大差異:把產品(資訊、搜尋結果)以最快的速度、最便宜的方式遞送給終端消費者。

進一步分析,Google的商業模型有三個最重要的元素:一、搜尋結果的正確性(relevancy of results);二、搜尋的速度(speed of search);三、每執行一次搜尋的成本(cost of executing a search query)。Google搜尋結果或許不盡理想,但已經在程度之上,也具公信力,如同微軟Windows雖然不夠好,但已能夠獨占市場。根據網路調查公司Hitwise十月份的報告,以查詢次數比較,Google在美國搜尋市場的市占率高達六四%。

為什麼呢?因為Google執行搜尋的速度實在太快,如果找不到合適的結果,再試一次就是了。搜尋速度愈快,網友跳換至其他引擎的機率愈低。總之,只要Google繼續在速度上拉大差距,留住網友,其實就能確保其網路廣告源源不絕的收入。

Google平均一次搜尋只花○.○六至○.一二秒,這種神速是如何創造出來的?第一個要素是索引(index)。Google擁有無人能及的網路索引技術和資料庫,簡單來說,索引早已把搜尋結果找好,「等」著你按下搜尋鈕;第二個要素則是硬體(infrastructure)的配合,大到嚇人的頻寬,搭配特製的硬體設備,再經過最佳調校(fine-tuning),Google搜尋就變得像是F1賽車一樣快。

這也是為什麼Google決定要自己找廠商,訂做專屬的伺服器和儲存等系統設備,市場上現成的產品和服務已無法應付其需求。未來甚至可能自建光纖系統(optical transport systems),把Google內部主機的傳輸速度提升至一秒十億位元(編按:十Gigabits/sec,約等於一秒傳兩部DVD影片)。

此工程不僅規模前所未見,其間由無數條纜線、無數個路由器(routers)等裝置交織而成的網絡,更是複雜到難以想像。如果Google採用市面上現行企業IT建構方式,整合起來將是夢靨般的費時費力,更別提爾後維持系統運作的成本。因此,量身訂製的硬體,調校整合不假他人之手,自然是節省開銷的作法。可別忘了,在網路泡沫時,許多大型的服務供應商(service providers)就是被居高不下的營運成本(operational expenditure)拖垮的。有人或許有異議:訂做設備仍是所費不眥的策略。然而當你具備Google這種規模,這些錢就是花在刀口上。唯有套用這些最佳化(process-optimized)設備,才能保持搜尋速度的領先,並且持續降低執行每一次搜尋的平均成本。事實上,除了光纖,Google早已開始動工了。據傳Google一直是暗纖(dark fiber,指裝置好卻尚未啟用的光纖)的大買家,而過去七季共三十八億美元的資本支出(capital expenditures),也能解釋這個猜測。

總而言之,只要Google不停地砸大錢升級設備,其強大的硬體優勢將成為對手最難跨越的障礙。Google對資訊傳遞流暢的重視,像極了戴爾電腦當年革命性的供應鏈策略,差別只在產業不同。不過還有一件事情,Google一定要從戴爾電腦那兒學起來:品質。因為速度快,暫時可以忍受較差的搜尋結果,但如果一直不改進,大夥兒早晚會離你而去。(翻譯=謝哲豪) 

Google對資訊傳遞流暢的重視,
像極了戴爾電腦的供應鏈策略,差別只在產業不同。
不過有一件事情,
Google一定要從戴爾電腦那兒學起來:品質。
 

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