MIT畢業生 創業賣訓練軟體

2006.05.01 by
數位時代
MIT畢業生 創業賣訓練軟體
到美國留學,畢業進入(財星)(Fortune)雜誌五百大企業上班,或到矽谷加入新創公司拚IPO(首次公開上市),是上一代大陸留學生的夢想。如...

到美國留學,畢業進入(財星)(Fortune)雜誌五百大企業上班,或到矽谷加入新創公司拚IPO(首次公開上市),是上一代大陸留學生的夢想。如今,他們對高薪和說「不」,即便被Google錄取也不為所動,急著回中國創業找機會,從麻省理工學院媒體實驗室畢業的潘鵬凱就是例子。
潘鵬凱是說寶堂資訊科技公司的創辦人兼執行長,銷售名為「Saybot」的智慧英語口語教學及訓練軟體。Saybot的英文意思是Speech Robot(會說話的機器人),使用者只要擁有一台電腦和一個麥克風,便可以與虛擬的外國教師對話,透過語音識別,Saybot會針對使用者的語音、語法等錯誤做出相應的指正。
潘鵬凱表示,中國人很難把英語學好,主要原因是缺乏「說」的環境,透過「數位學習」,每個人都能在網路上和外國人說話,而這個靈感,正是來自於他在美國求學時的經驗。

尼葛洛龐帝大力贊助

在麻省理工學院的第一節課讓潘鵬凱終身難忘。「兩個小時的課,我只聽懂了最後一句:Do you have any questions?(有任何問題嗎?)」於是,潘鵬凱開始他長達半年的英語學習歷程。每天他堅持去聽一到兩個研討會或演講,實在聽不懂的地方,他就用錄音筆錄下來,帶回去聽,直到聽懂止。這段艱辛的英語學習歷程,讓潘鵬凱開始有了將語音識別技術用於語言學習的想法。
快畢業之時,潘鵬凱找到媒體實驗室創辦人尼葛洛龐帝(Nicholas Negroponte),提出他的想法。尼葛洛龐帝教授非常贊成的說:「未來就是英語和漢語的天下,幫助十三億中國人學英語,我看不錯。」於是,他就開始幫助潘鵬凱做營運計畫。潘鵬凱先寫了一份六頁紙的初稿交給老師。龐帝教授一字一句地修改,還應允投資五十萬美元。然而,當潘鵬凱接到Google創辦人佩吉(Larry Page)打來的一通電話時,這個想法又有了動搖。

創業初期人才難覓

事情要回溯到二○○四年四月,當時佩吉到麻省理工學院演講,演講結束後他租下一間教室,開始和事先挑選的五名學生交流。當時正逢Google被中國封鎖,到了潘鵬凱的桌子前,兩個人就這個問題展開了一番討論。雖然各執一詞,卻使佩吉對潘鵬凱留下了深刻的印象。 潘鵬凱畢業前夕,接到了佩吉打來的電話,建議他申請Google的工作,潘鵬凱抱著何妨一試的心態遞出申請,「申請過程可說是過五關斬六將,前前後後經過二十個人面試,當他們通知我錄取的時候,說實在,我真的蠻想去的。」
然而,憑藉著一股初生之犢不畏虎的意氣,再加上尼葛洛龐帝的大力勸說,潘鵬凱最後還是放棄令人豔羨的Google,踏上創業之路。
剛回國創業的時候,公司的員工結構是五個外國人加上五個「海歸」(留學海外後歸國的華人),如何找到本地人才是潘鵬凱最頭痛的事。
「優秀人才不是沒有,但他們一來就想主導整個公司的方向,失去我自己創業的意義;剛剛畢業的大學畢業生我們不敢用,因為小公司沒有時間從頭培養人才;中等人才最適合我們,可惜他們只想往大公司去,尤其說寶堂剛成立的時候,辦公室設在居民區的小房子裡,很多來應徵的人進來一看,問都不問就走了。」潘鵬凱挫折說道。
儘管如此,比起大多數在混沌中創業的年輕人,潘鵬凱還是多了幾分幸運。尼葛洛龐帝先後多次到中國,親自幫他面試招人、組建團隊,有了媒體實驗室創辦人的背書,說寶堂很快募集到下一筆百萬美元的資金。公司從剛成立的寥寥數人,迅速擴張了好幾倍。現在的團隊裡匯集了各個國家、各個領域的專業人才,包括百老匯的演員、音樂老師、語言學家、市場營銷專家,甚至饒舌歌手等。
面對中國英語學習市場的激烈競爭,潘鵬凱認為,唯有創新才有機會致勝。「中國市場雖然大,但是缺少創新和創意,在麻省理工學院,每週都有新發明,他們叫做(突破),這種創新的精神在亞洲非常缺乏。」

做飯阿姨也學會英語

到過說寶堂的人,對於潘鵬凱的願景都不會太懷疑,因為公司裡的做飯阿姨就是他的活廣告。五十三歲的阿姨連初中都沒讀過,現在卻能說三百多句英語,偶爾還會迸出幾句法語和法國員工交流,不但會發電子郵件,還有自己的MSN帳號,而這些都是在辦公室裡跟電腦學的。 潘鵬凱自豪地表示,這就是數位時代最迷人的地方,沒有什麼是不可能的。

每日精選科技圈重要消息