新視野號負責人Alan Stern:探索冥王星的日子,艱苦卻令人驕傲

2016.11.08 by
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新視野號的挑戰主要來自時間與資金,最終他們以1/3旅行者號花費的時間,以及旅行者號12%資金完成了探索冥王星的計畫。

昨日,在騰訊 WE 大會上,「新視野號(New Horizons)」負責人Alan Stern在演講中講述了「新視野」號飛掠冥王星背後的故事。

48億公里的飛行。

我們到冥王星共花了9年半時間。

「新視野」號負責人兼首席科學家Alan Stern說。在演講時,提到自己的團隊被NASA挑中去完成飛掠冥王星的任務時,Alan Stern的表情既驕傲又興奮。

2015年7月15日,美國太空總署宣布,「新視野」號探測器已經成功完成人類對冥王星的首次近距離飛掠探測行動,這也意味著人類歷史上探測最後一顆大行星的任務也完成。

直到今年10月底,時間過去了1年多,「新視野」號飛掠冥王星的探測數據終於全部傳回了地球。至此,在過去15個月內,「新視野」號收集的關於冥王星的數據總計400多批、超過50GB,成為一個重要里程碑。

研究人員表示,這些數據和圖像訊息有望改變人們對冥王星系統的認識。比如說,2006年,冥王星被「降級」為矮行星,而「新視野」號所傳輸回來的圖像信息很可能證明,過去這一判斷是錯誤的。

20世紀90年代末,NASA曾提出一個名為「冥王星 – 柯伊伯快車」的計劃,但由於經費不足等原因,最終無奈取消。但之後,美國行星學會發動了「拯救冥王星計劃」運動,NASA在壓力之下提出了一個解決方案,要求做冥王星探索任務的團隊要能做到兩點:一是要在2015年前抵達冥王星,二是研製經費不能超過5億美元。

當時NASA在做了這樣的競賽,那時候一共有5個團隊在競爭,「新視野」號是其中的一個。我帶著差不多有上千頁的設計,以及我們管理、成本計劃,最後我們團隊被NASA選中,「新視野」號成為唯一的團隊來執行任務。

但拿下了飛掠冥王星任務後,Alan Stern和他的團隊遇到的困難和挑戰更多。

獲得這個專案的時候,很多同事告訴我這是不可能完成的任務。他們跟我說你獲勝了,但是你又失敗了,在這樣的條件下飛掠冥王星是難以實現的。

「新視野」號遇到的困難主要來自兩方面,一個是NASA定下的時間,另一個就是資金問題。Alan Stern解釋說,「旅行者」號花了12年的時間來完成設計、構建等工作,而「新視野」號只有4年的時間,同時,「新視野」號只拿到了「旅行者」號專案12%的資金支持。

由於資金問題,「新視野」號在設計時做了很多妥協,比如縮減了天線的設計,這能夠節省很多核電池從而節省很多資金。但這也導致「新視野」號到了上個月才完成了所有的數據傳輸。

而除了發射前期的準備工作,在「新視野」號進入太空後,Alan Stern和他的團隊依然十分繁忙。Alan Stern介紹說,他們準備了3個備份計劃,如果「新視野」號發生什麼故障或問題,他們可以通過點燃火箭去調整方向。「我們計劃並不完美,但只有一個機會,好在最後證明我們是正確的,我們非常清楚地看到了冥王星。」

我們以前從沒想到,冥王星的和地球有這麼多共同的地方。

Alan Stern在演講時展示了他們的成果。透過「新視野」號傳輸回的圖片,科學家們在冥王星發現了大量的冰川、山脈、峽谷、平原和隕石坑,還發現了一個面積是太陽系裡面最大的火山。科學家還發現,冥王星山脈的山峰密布天然氣,有雪崩、降水的現象。

這些成果都改變了人們過往對冥王星的看法。一張清晰的圖片,是科學家們研究一顆星球的基礎。但由於冥王星變幻莫測的大氣環境和斑駁難辨的表面,即使哈勃望遠鏡也無法看清,此前人類對它的探索幾乎一片空白。 「新視野」號改變了這一現狀,科學家們對冥王星的探索和思考又將有新的開始。

Alan Stern在演講最後提到2015年時,「新視野」號首次將圖片傳回的那一刻,整個團隊是非常興奮和激動的,而他們的成績也備受關注。據Alan Stern介紹,當時他們的網站就獲得了數十億的造訪次數,全球都報導了他們飛掠冥王星這件事,還有一些孩子寫信給他,告訴Alan Stern「新視野」號團隊對冥王星的探索給了他們什麼啟發。

Alan Stern為「新視野」號取得的成就感到自豪。據了解,Alan Stern也開始研究太空探索商業化的可能性。

冥王星,這是多麼美麗的一個星球,也是多麼複雜的一個世界。所有的努力、執著、堅持不懈,我們真正實現了。

本文授權轉載自:愛范兒

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