微軟Secret Weapon-北京亞洲研究院

2005.01.01 by
數位時代
微軟Secret Weapon-北京亞洲研究院
五年前,三十二歲的沈向洋千里迢迢從微軟西雅圖總部的研究單位返回中國,準備加入剛剛成立的微軟中國研究院。當時力邀他到北京共襄盛舉的第一任院長李...

五年前,三十二歲的沈向洋千里迢迢從微軟西雅圖總部的研究單位返回中國,準備加入剛剛成立的微軟中國研究院。當時力邀他到北京共襄盛舉的第一任院長李開復,是他在美國卡耐基美隆大學的學長,而首席科學家張亞勤是他的老友,「那時興奮的不得了,有種要幹大事的感覺,」沈向洋說,李開復與他描繪了研究院未來的遠景,要在中國進行世界一流的研發工作,預計在五年內可以雇用一百個研究人員,「當時把整層辦公室要租下來,我還在想會不會太大了一點。」
他們估計錯了。到二○○四年,位於北京的微軟亞洲研究院已經有超過一百七十位研究人員,除了徵召海外的華人研究精英加入、延攬中國本地的碩、博士研究生,更向其他國家的科學家招手。這個研究院的第一任首席科學家張亞勤,是美國電機及電子工程師學會(IEEE)史上最年輕的院士,而曾經在IBM擔任資深研發工作、被稱為超級電腦「深藍(Deep Blue)之父」的許峰雄,則在去年4月加盟這裡,擔任平台研究中心的主任。今年8月,XX大廠SGI公司的創辦人兼前任技術長艾克里(Kurt Akeley)也在邀請下加入亞洲研究院,擔任高級研究員,「我們要找全世界最好的人來,」在今年剛接任研究院院長的沈向洋態度謙和,但語氣篤定,「要在這裡做出改變世界的技術。」

**享受與大眾分享的成就感

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在這五年之間,已經有超過一百多項的技術從北京轉移到全世界──微軟各式各樣的產品當中,從自然語音辨識、虛擬實境、多媒體資訊分析、數位墨水到泛亞洲語系的資訊搜尋系統,微軟的亞洲研究院已經建立起顯赫的聲望,在微軟的三大研究單位中位居第二,僅次於美國瑞德蒙總部。沈向洋和他的兩位前任領導人李開復、張亞勤一樣,深信優秀的研究成果來自優秀的研究人員:把資深的人請來,帶起一個團隊,然後繼續發展。
在加入微軟之前,負責圖形技術研究的郭百寧博士是英特爾矽谷總部的研究員,從細緻逼真的湖光水影,到用軟體模擬的真人臉孔,郭百寧如今和十多位研究人員一起,用扎實的研發成果讓微軟成為這個領域最知名的公司,成為微軟數位娛樂、多媒體製作與Xbox遊戲機的重要基石,「線上遊戲的主角面孔,未來可以用你自己的數位相片合成,這一天不會太遠了。」
郭百寧看起來不像是一個會在電視機前打遊戲機的人,但他和同事沈向洋一樣,都習慣用微軟的MSN Messenger,兩人也都是圖形學方面的資深研究員。沈向洋最近剛把他的一個研究成果轉化為微軟的產品,那是微軟日本推出的「Cartoon Wizard」,這項軟體讓使用者能把自己的相片自動轉為卡通圖案,這在青少年普遍熱愛漫畫的日本造成轟動,也將成為未來MSN Messenger的加值功能,「自己的研究成果能讓幾億人使用,那種成就感是寫論文比不上的,」沈向洋說。

**落實天馬行空的各種想法

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曾經讓電腦打敗西洋棋棋王的許峰雄,說起話來並不像他的名字那樣驚天動地,他的朋友不叫他的英文縮寫「F.H.」,卻喊他「C.B.」—這是他的綽號瘋鳥(Crazy Bird)。許峰雄在微軟做的不再是大型電腦的複雜運算了,讓他興致勃勃的是各種各樣的未來運算平台,從戴在眼鏡上的無線數位錄影機到立體投影螢幕,這些現在都還不是廣義的電腦,但未來卻可能在嵌入晶片與儲存設備後,成為微軟作業系統可以著力的產品。
「我的工作是幫微軟構思未來的平台,會有哪些硬體使用他們的產品,這需要想像力,」許峰雄說,只要想的到,雖然是軟體公司,但微軟其實有主導硬體架構的機會,而在中國做相關研究計畫的好處,就是可以把一些紙上談兵的天馬行空想法,嘗試變成可零件化的產品規格,進行各種實驗,「我喜歡想一些從沒有人想過的東西,這很好玩,」他笑著說。台大畢業、在卡耐基美隆大學獲得博士的許峰雄認為,亞洲未來將主導消費性電子產品的發展,以後一定會有某些微軟產品,選擇先在中國上市,「中國會有自己的需求,微軟不能錯過這個機會。」
沈向洋同意,但微軟亞洲研究院的成果,卻不僅僅只是在做中國或亞洲的專屬研究:微軟全球每年投資六十八億美元在研發上,亞洲研究院不只是微軟在美國以外最重要的智庫,更是微軟多種未來技術的開發重鎮,亞洲研究院有七五%的研發成果,是直接貢獻給全球性的產品使用,只有二五%是針對亞洲當地的特殊應用。「我們不是做產品,但卻是做未來五到十年之間,微軟每個重點產品中的核心技術元件,」沈向洋的辦公室裡有兩大張組織圖,一張是中華人民共和國黨政組織表,上面有各個單位領導的詳細資料,另一張則是微軟密密麻麻的組織架構表,「這是微軟的黨政組織表,」沈向洋笑著說,他的任務是提供研發人員一個沒有後顧之憂的環境,並且爭取微軟總部的擴大支援,尋找跟不同事業部門合作的機會。

**微軟研發繼續在中國壯大

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微軟確實繼續加碼在中國的研發規模。在二○○三年年底,在微軟亞洲研究院之外,宣布成立微軟「亞洲工程院」,針對亞洲用戶的特殊需求開發並改善微軟的相關產品,與進行基礎研究的亞洲研究院進行功能區隔;而工程院的首任院長,正是曾經擔任研究院副院長的張宏江博士,副院長則是在自然語言與電腦語音領域的專家張益肇。這是微軟在中國研發工作的進一步深根,也代表比爾蓋茲對中國人才的重視。
沈向洋跟他的夥伴意料不到的事情還很多。五年前,剛剛來到位於中關村的研究院,由於交通不便,李開復安慰他等北四環(環繞北京的高架快速道路)蓋好後,從市區到這裡的交通就會順暢多了,「現在都蓋到六環了,速度太快了,快到超乎我們的想像………」而在五年後,他或許會懊悔,為什麼當初沒把整棟大樓都租下來,或者應該自己蓋一棟才是,空間才不會不夠用──為什麼不呢?這裡是中國,任何事情都有可能發生………。

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