SiRF——胡國強幫定位科技搶消費市場

1999.11.01 by
數位時代
SiRF——胡國強幫定位科技搶消費市場
聽到GPS(全球定位系統),如果想的還是特種部隊或是救難專家的特殊道具,那可就落伍了,目前在美國赫茲(Hertz)或艾維仕(Avis)的租車...

聽到GPS(全球定位系統),如果想的還是特種部隊或是救難專家的特殊道具,那可就落伍了,目前在美國赫茲(Hertz)或艾維仕(Avis)的租車服務,都已提供GPS設備,配合上電子地圖,只要打入目的地地址,道路指引就隨時伺候。
如同電腦科技的發展軌跡,GPS正從專業應用領域邁入大眾消費市場。隨著科技的進步,GPS的晶片也越做越小、越做越省電,除了汽車上的道路導航系統,手錶、行動電話、PDA等掌上型設備的GPS應用也紛紛變成可能。
一九九五年成立的SiRF,將眼光緊盯在這塊充滿希望的消費市場上。因為晶片技術的進步,加上可攜式消費產品對GPS功能的需求,SiRF試圖提供消費產品GPS接收器晶片組的硬體及軟體技術。幾位主要創辦人,包括總裁班納特(Dado Banatao)、總經理胡國強、市場行銷副總恰達(Kanwar Chadha),在矽谷中都算得上晶片設計產業的老戰將;以胡國強為例,台大電機畢業後,赴美深造加上工作,在半導體世界裡,已經有20年的經驗。

**看準「大得驚人」的GPS應用市場

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SiRF不僅有技術背景,更有市場行銷能力。班納特、胡國強、恰達分別來自菲律賓、台灣、印度,都是電機或電腦的專業技術出身,但市場行銷的經驗和專業,他們也一點不陌生;MBA的學歷不說,恰達在Intel有過6年的產品行銷經驗;總裁班納特更是著名創投公司Mayfield的合夥人。
市場引領著技術發展的方向。在成立SiRF之前,這三個人是做音效和多媒體加速卡晶片組S3公司的重要決策者。4年前,在個人電腦市場下滑、影音處理晶片組前途不甚看好的狀況下,他們看到行動電話、PDA等掌上型電子消費產品的市場成長;而這些消費產品的GPS應用,更是塊未開發的處女地。
消費產品的GPS應用到底有多大的市場,各個不同機構的報告數字,眾說紛紜;但結論相同——「會是大得驚人」。美國市場研究公司Forward Concepts Co.估計,GPS的消費市場在二○○三年以前會成長到145億美元。
GPS消費市場的前景,正要開始。美國GPS工業協會(USGIC, U.S. GPS Industry Concil)預估二○○○年的汽車導航設備市場規模將達到30億美元;但目前全球裝有GPS的設備的汽車比例還不到2%,可見這市場的未來潛力。而SiRF專攻的GPS接收器晶片市場,ABI(Allied Business Intelligence, Inc.)推算將從一九九九年的1億4800萬美金,在二○○四年之前攀升到22億美金。

**從最重要的行動電話市場切入

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面對GPS消費市場的美好未來,SiRF在技術發展方向,有了明確的目標。包含S3在內,已經有過3家公司創設經驗的胡國強,長期扮演技術長角色,對於晶片技術開發的架構和管理並不陌生;而將GPS接收器變得輕薄短小,而且不失準確度,就是他為SiRF產品設立的方向。
過去4年經過3代產品開發,SiRF的晶片組已縮小到像手指頭大小;在位置計算的精確度、所需時間和信號接收能力也都符合實際應用的需求。
在克服晶片組設計技術的同時,由於未來還是要與消費產品結合,所以不論在軟體或硬體的設計上,都得具備彈性的應用平台以便和各種系統作整合。
儘快發現市場,是執行長胡國強的重要任務。就如老戰友班納特所說:「胡國強的最大挑戰是經營和領導一個科技公司」,不像過去負責技術團隊,想的只有技術,現在還得想,市場會在哪裡?畢竟GPS消費市場雖大,還是得有切入點。
行動電話廠商將是SiRF的重要客戶。美國政府宣佈,從二○○一年十月開始,電話公司必須提供所有緊急電話的定位服務;這意味所有行動電話都必須具備GPS功能。雖然摩托羅拉、西門子等行動電話廠商有自己的GPS產品,但像諾基亞、易利信預計明年推出具有GPS功能手機的歐洲大廠,目前都和SiRF有密切合作關係,而且諾基亞還是SiRF的重要投資者之一呢!

**知名大廠,競相採用SiRF技術

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胡國強過去經驗過晶片產品的快速汰換週期,如今擔任執行長,很明白自己的重要任務就是「推測市場變化」。技術發展固然需要時間,但若是等到技術成熟時,還要等待市場成熟;或是得花時間自我調整,配合市場需求,對一個新創的小公司而言,絕對是難以承擔的。
技術和市場同步發展。在技術發展過程中,SiRF與諾基亞、宏碁(Acer)、易利信、英特爾、日立等消費產品相關廠商均有合作關係,除此之外,胡國強還經常到處演講,從GPS簡介到SiRF產品應用,無非就是希望拓展市場,使SiRF的GPS技術可以和更多消費產品結合。今年八月,SiRF與全球最大的行動電話公司NTT DoCoMo簽訂合作計畫;在此之前不久,台灣的聯電與組合國際也成立了開發GPS商品的Omnitrack,採用的也是SiRF的技術。
問到最擔心的事情,胡國強說:「就怕市場需求的成長不夠快。」看來SiRF這一步接一步的動作,正是利用其GPS的專長技術,試圖儘快「尋找」到每位消費者。

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