寬頻大戰爭

1999.09.01 by
數位時代
寬頻大戰爭
經歷過人手一機的大哥大風潮,下一個席捲台灣的通訊議題是什麼,答案是——寬頻。 走進盛夏八月的台北通信暨網路展覽會場,除了各手機大廠和行動電...

經歷過人手一機的大哥大風潮,下一個席捲台灣的通訊議題是什麼,答案是——寬頻。
走進盛夏八月的台北通信暨網路展覽會場,除了各手機大廠和行動電話公司攤位前的熱歌勁舞和鼎沸人聲;另一角的和信超媒體和東森多媒體展示中心也擠滿了一堆既看門道也看熱鬧的人群,這兩家公司既不賣行動電話,也不賣Hinet、SEEDNet的撥接上網套件,只見他們電視牆上的展示螢幕,影音聲光閃閃爍爍的網頁畫面,賣的可是「寬頻上網」。
到底寬頻是什麼?磨拳霍霍的眾家業者們又是如何看「寬頻網路」市場呢?

**開條「康莊大道」上網際網路

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寬頻上網是解決網際網路的「都市交通」問題。以台北到台中為例,不論高速公路是否暢通,下交流道,進入台中市,漫長的市區塞車之苦絕對令駕駛人叫苦連天。網路上同樣也有類似的問題,從ISP業者到各用戶家中的「用戶迴路(the last mile)」,受限於電話撥接的56Kbps頻寬限制,是網路傳輸速度的主要瓶頸。如何從每個人家門前開條「康莊大道」上高速公路,正是寬頻上網要解決的問題。中華電信副總經理謝俊明就說明,把用戶迴路拓寬,再加上寬大的主幹網路(高速公路),才是真正暢通無阻的「資訊高速公路」。
有了高速度的寬頻上網,消費者不禁要問,這樣24小時連線的寬頻網路到底有什麼好處?和信、東森推出的「寬頻網站」正是這個問題解答的第一步。
寬頻上網的不同感受,除了「速度」,還有「網站內容」。傳統窄頻的網站內容與寬頻網站究竟有何不同?實際看看東森與和信的寬頻網站,包括電影、MTV、新聞或電視節目直撥等等內容,一個從平面的文字、圖片轉變為動畫、音樂的「立體化」網路資訊世界已經躍然在上網者的電腦螢幕上。和信超媒體協理董本洪就說:「對網站設計者而言,寬頻簡直是天堂,做寬頻網站內容就是『過癮』。」

**舊的電話線,新的傳送技術

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既然寬頻所應許的是如此一個「美麗新世界」,那通往寬頻的道路倒底在哪裡?以目前的技術發展,寬頻的傳遞方式通常是透過有線電視網路、新的電話線傳輸技術(xDSL﹐不是電話撥接)或是小耳朵的直撥衛星(Direct PC)。但由於台灣地狹人稠,建築物密集,以地理條件來說,直撥衛星較不適合在台灣發展。
以台灣目前家庭中的電話及有線電視普及率已高達80%以上,為了解決用戶迴路的上網頻寬限制,顯然擁有「電話線」的電信公司與掌握「有線電視網路」的業者進軍寬頻市場更有優勢。
根據統計,目前每個家庭大概擁有兩條中華電信的電話線路。利用非對稱性數位用戶迴路(ADSL, Asymmetric Digital Subsciber Line)技術,原本家中的電話線除了打電話,還可以同時上網傳送高速的數據資料。去年中華電信接下全省中小學上網計畫,建置至今,仍加緊趕工中,預計在九月開學後,提供各學校1.5Mbps以上的上網頻寬(相當於電話撥接的30倍);至於一般住戶,明年年底前服務涵蓋率將可達到97%。

**傳統撥接ISP業者也想進場

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除了每家都有的電話線,有線電視業者也看到他們的機會——家中牆壁上那條粗黑的有線電視纜線,除了傳送電視節目,當然也能傳送網路資訊。和信與東森兩家業者,已分別在七、八月推出每個月1000元上下的不限時數寬頻上網服務。
除了這些聲勢浩大的大玩家,同樣看好寬頻網路這塊市場前景的傳統撥接ISP業者,也正鴨子划水般的積極籌劃當中。但是面對這場投資龐大的寬頻戰爭,腳步已經慢了一步的這些ISP業者,究竟要如何布局?
事實上,除東森、和信外,所有投入寬頻市場的業者,過去都在環島網路或出國的連外頻寬建設上有很大的投資,「如今提供寬頻服務,其實是對已投資的網路建設再增值利用。」仲琦網路負責人繆德澤說明。
對ISP業者而言,過去為解決「高速公路」(主幹網路)上的塞車問題,卯足了勁加寬馬路;但即使如此,一旦下了交流道,進入用戶迴路,還是得面對塞車之苦。
要解決用戶迴路塞車問題,在中華電信壟斷所有電話線路,有線電視網路也多屬和信、東森兩家所擁有的情況下,獨立的有線電視系統商成了ISP積極拉攏的合作對象。SEEDNet目前已與全省九家獨立系統業者合作,預計今年十一月推出寬頻上網服務;仲琦則是在近日與已經從事有線電視寬頻上網一年多,目前擁有一萬多用戶的台中智躍科技合作,旗下也有14家合作的有線電視獨立系統業者。

**有線電視業者大利多

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對獨立有線電視系統業者來說,參與寬頻服務的合作,是將過去投資在有線電視網路上的建設汲取額外的附加價值。在SEEDNet和仲琦的寬頻計畫中,有線電視業者的角色就是提供用戶迴路的纜線(到每一家的有線電視網路),把原本沒有傳送節目的頻道利用作為網路資料的傳輸;如此,消費者可以同時收看有線電視和寬頻上網,業者每個月的收入也就同時多出一筆寬頻上網的月租費用。
因為如此,擁有「高速公路」的ISP和握有「都市道路」的有線電視系統商合作,正是絕佳的策略聯盟組合。基於兩者在寬頻服務分工上的互補特質,合作者可以在最短的時間內,只需進行有線電視網路與ISP網路的系統整合,不須龐大的建設或投資就可以提供各地區寬頻上網的服務。
相對於分工合作的策略結盟方式,東森、和信選擇將寬頻網路從上游到下游一手包辦(主幹頻寬、用戶迴路,甚至寬頻網站內容)的垂直整合經營模式。
和信、東森看起來是作寬頻網路事業,但其實是背後所屬集團未來進軍電信市場的先發部隊。兩家業者本來雖已擁有相當的有線電視網路,但基於未來在電信市場上的事業發展,需要的是一個完整相連的電信網路,因此,仍不惜成本的投資數十億作主幹頻寬的建設。將來一旦拿到固網經營執照,這些網路就成為初期經營電信業務的基礎建設。

**東森、和信在網站「內容」上使力

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除了網路上的投資,甫成立一年多的和信超媒體和東森多媒體,在籌設階段,就將自己定位,不僅是提供寬頻上網服務,同時也提供寬頻網站的「內容」。東森多媒體總經理陳光毅表示:「對於寬頻的思考,從一開始,就是設定在互動式的多媒體影音服務。」如何建構一個能夠承載五花八門資訊的「內容平台(content platform)」,過去半年來兩家業者挹注了極大心力。
不同於東森、和信在「內容」上的用心,其他寬頻業者目前僅以「速度」為賣點。對於兩家業者在寬頻網站上的努力,SEEDNet總經理程嘉君質疑:「寬頻網站內容是很重要,但目前的內容,看不出能帶來賺錢的商機?」,他進一步說明,寬頻發展第一階段仍是「速度」,再來是「網路電話(VoIP, Voice over IP)」,至於發展電子商務的寬頻內容,目前還看不出有什麼好的商業模式(business model)。

**寬頻網路市場到底有多大?

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和信、東森致力寬頻網站內容的開發,使寬頻網路使用者能夠根留此地,成為忠實的寬頻用戶;這與ISP業者先將市場規模作大,力求滿足多數上網者對頻寬需求的策略,顯然不同。
同時也顯露出業者對寬頻市場的另一個疑懼——寬頻網路市場到底能有多大,是否值得一開始就大量投資。
短期內,寬頻還是難以完全取代窄頻用戶的市場,仍將是寬頻與窄頻二分天下的局面。根據美林(Merrill Lynch)證券的網路調查報告,二○○三年以前,寬頻在美國家用網路市場的佔有率僅35%;同樣的比率放到台灣,寬頻市場未來五年內的規模在150萬戶左右。東森寬頻城市副總經理賴仁傑,對於目前正密集出擊的大台北地區市場前景,也是甚為保守的估計在40萬有線電視用戶的三到四成。

**中華電信心急如焚

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即使看到寬頻網路市場不會像過去ISP撥接市場有「3年300萬上網」的高速成長,但儘快進入市場,仍是所有業者一致認同的想法。過去ISP的發展經驗可以看到,最早投入的Hinet、SEEDNet在資源和「時機」的優勢下,拿下一半以上的市場佔有率。今天,SEEDNet、仲琦、年代等ISP業者一一投入寬頻,正是看到網路市場的「機不可失」。
由於有線電視寬頻網路未來提供網路電話的潛在威脅,中華電信對於預計要明年四月才能推出的ADSL平價寬頻服務,甚為憂心。以東森、和信兩家業者來說,目前每月有將近1000個家庭用戶申請,再加上其他ISP業者陸續推出有線電視寬頻服務,到時家用市場使用有線電視寬頻上網的人數將達數萬人,這對以ADSL進入寬頻市場的中華電信來說,的確是相當大的挑戰;副總經理謝俊明就表示:「進場時間,會是有線電視寬頻業者很大的競爭優勢。」
面對中華電信對時間的急切,其他寬頻業者則有另一份焦慮。一旦中華電信的ADSL家庭用戶產品推出,眾強爭霸,一場「價格肉搏戰」必然開打;而結果則是消費者開懷、業者掉淚。
關於眼前眾家有線電視寬頻業者們的角力,有人覺得「速度」重要,有人認為「內容」更重要,但放眼大眾仍對寬頻一片模糊的情形下,恐怕還是趕快告訴大家「寬頻時代已經來臨」最重要!

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