線上影音暴紅,肥了網通產業

2007.03.15 by
數位時代
線上影音暴紅,肥了網通產業
過去幾年來,原本素昧平生的網路影音及通訊產業,有了巧妙的交集。通信產業的經理人開始留意到網路影音的發展,關心的程度之高,不僅贊助Web 2....

過去幾年來,原本素昧平生的網路影音及通訊產業,有了巧妙的交集。通信產業的經理人開始留意到網路影音的發展,關心的程度之高,不僅贊助Web 2.0的相關聚會,某些公司甚至和網路公司談合作。

這個現象背後的原因其實很簡單:線上影音流行,使得寬頻網路的需求大幅地增加,為網通產業注入一劑強心針。下游的服務業者(service provider)生意興隆,上游的設備及零件供應商自然也就會跟著受益了。

「YouTube的成功,改變了我們利用網路溝通和娛樂的模式,」知名網通設備供應商Tellabs執行長普拉布(Krish Prabhu)在公司的年度財務報告中表示,「而使用寬頻網路的成本降低,更為線上影音的發展提供最佳的環境。」

他更進一步明確指出寬頻網路的重要性:「和下載一分鐘的音樂相比,下載一分鐘影片需要四倍以上的頻寬;若要順暢地觀賞線上串流(streaming)的高畫質(high definition)影片,則需要比觀賞一般畫質(standard definition)影片五倍有餘的網路速度。」

這不禁讓我想起一段大多數人都忘記的歷史。Napster在九○年代掀起線上音樂的熱潮,由於人們開始意識到下載音樂需要快速的網路,刺激了整個網路硬體環境的發展。當然,許多網路龍頭也是在那個時候起家的,不過說服消費者支付昂貴寬頻網路費用的,不是亞馬遜也不是Yahoo!,而是Napster所提供的音樂服務。

同樣的戲碼現正重新上演,只是主角換成了YouTube,而且這次業者需要操心的是如何升級硬體設備,以提供使用者更快更穩定的網路。不過這衍生出另一個重要議題:面對現有的網路環境,該從「哪裡」升級會比較好?

根據業界前輩艾夫斯林(Tom Evslin,曾策劃AT&T第一套網路撥接服務,現於微軟擔任要職)的說法,業者如果要提供更好的網路影音體驗,不一定得把焦點放在最後一哩(last mile link,意指家戶單位的網路頻寬),應該多花點心思在傳遞數位內容的主要網路中樞上。

當然,不論怎麼分析,只要硬體環境和軟體服務有汰換或升級的需求,對於市場就是一個利多的消息,而影響最直接的,就是光纖網路產業(optical industry)了。

從上市發行(Initial Public Offering, IPO)的角度來看,這波產業趨勢已經開始讓某些人嘗到甜頭了。過去幾個月以來,我發現一些剛冒出頭的光纖服務商頻傳捷報,像是位於加州山谷市(Sunnyvale)的Infinera,最近總算準備公開發行,雖然離真正上市還有一段的時間,但這個消息具有相當濃厚的指標性意義。

不過我認為,比起公開發行,企業購併(Merger & Acquisition, M&A)才是光纖產業目前最好走的一條路。
就在二月底,專門提供企業網路解決方案的Cortina Systems公司購併了Immenstar(光纖網路晶片製造商);隔一天,另一家JDS Uniphase則花了一.一五億美元買下Picolight(光纖元件製造商)。

從這兩起購併,不難發現原先在網路服務業占有一席之地的公司,已經開始把賭注放到光纖上,以利未來提供光纖網路的相關服務,而直接吃掉上游製造商,似乎即將成為最便利的方法。

總之,因為網路影音的竄紅,現在整個環境可說是相當樂觀。但這個光景能夠持續到何時?誰也說不準,唯一能確定的就是,任何派對總有結束的一天。

走筆至此,不禁讓我再次想起網路公司砸大錢在基礎建設的九○年代,接著在二○○○年讓投資人哀鴻遍野(網路泡沫)的場景。 

九○年代說服消費者支付昂貴寬頻網路費用的公司,
不是亞馬遜也不是Yahoo!,
而是當時掀起線上音樂熱潮的Napster,
現在則換成了YouTube…… 

網路影音竄紅,整體環境看似相當樂觀,
原先在網路服務業占有一席之地的公司,
開始把賭注放到光纖上,
以利未來提供光纖網路的相關服務,
而直接吃掉上游製造商,似乎即將成為最便利的方法…… 

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