燃燒14年的自動駕駛魂,他是Google無人車的靈魂人物——安東尼•李文多斯基

2017.03.28 by
張庭瑜
燃燒14年的自動駕駛魂,他是Google無人車的靈魂人物——安東尼•李文多斯基
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Google是無人車開發的先行者,藏身在Google背後的重要推手,則是摸索自駕車14年之久的李文多斯基。他的奇想與創新,要從一輛自動駕駛機車說起。

說到自動駕駛的重要推手,安東尼•李文多斯基(Anthony Levandowski)絕對可以記上一筆:史上第一輛自動駕駛機車、Google無人車專案、首輛獲准於公開道路測試的自駕車、首輛正式載貨上路的自駕卡車……,這些在自動駕駛進展具有指標性的項目,皆出自他之手。讓李文多斯基從一名熱愛機器的大學生到接觸自動駕駛、且一投入就是14年,一切的起源只因2003年一通來自媽媽的電話。

從自動駕駛「機車」開始

在當時,自動駕駛還只存於科幻小說的年代,還是學生的李文多斯基從媽媽的電話中得知美國國防高等研究計畫署(DRAPA)自動駕駛車障礙賽的消息,便毫不猶豫決定參賽。由於比賽並未限制車輛種類,李文多斯基跳脫一般人對自駕車的認知,想用更容易克服崎嶇地形、穿越障礙物的機車參賽,卻沒想到光是要解決「平衡」問題,就花了他一年時間。

李文多斯基當時參賽的自動駕駛機車「Ghostrider」,現於美國歷史國家博物館中展示。
截圖自美國歷史國家博物館網站

2004年是首屆DRAPA自駕車大賽,而李文多斯基那台用90cc機車加上感測器、攝影鏡頭和GPS改裝的自動駕駛機車「Ghostrider」,在資格賽中打敗超過90輛四輪競爭對手,頓時成為比賽亮點,殊不知卻也是Ghostrider當年的唯一亮點。正式比賽時,李文多斯基忘記開啟穩定器,開賽槍聲一響,機車只前進1公尺就倒下。他在隔年捲土重來,Ghostrider雖仍未進入決賽,但共計打敗上百輛汽車的成績,也讓兩輪的Ghostrider足以在自動駕駛歷史寫下紀錄。

不過,就算是這位徒手打造出自動駕駛機車、完成看似不可能任務的機器狂熱者,也很難想像自動駕駛對當今汽車和科技產業造成的巨變。

「就像所有偉大的事情,你在開始做時,並不會知道它會變得這麼了不起。你是因為覺得有趣、就像玩遊戲,結果它變得遠比你想得更重要。」他說。

負責Google街景服務和地圖

比賽結束後,他並未繼續進行Ghostrider專案,而是在2007年加入Google、負責街景服務,並做出比GPS更精準、具有導航服務的數位地圖——也就是現在的Google Map,成果至今連蘋果都難以超越。不過這段時間,他仍忍不住手癢、利用閒暇時間做機器人。真正讓他決定重拾自駕車老本行的原因,是在2008年受電視節目之邀、做一台可自動外送Pizza的機器人,而這次,只花了他1個月。

「一年後,機器癮又回來了。」李文多斯基說。參加節目的同年,他創立自駕車新創Anthony’s Robots,並做出第一台獲准在公開道路行駛的自駕車。這間新創最終被Google收購,為Google神秘部門X底下自駕車專案的前身,也讓Google得以領先業界、成為最早投入自駕車研發的科技公司,而李文多斯基也參與Google無人車雛形的設計。

Google無人車
Google

亟欲想讓自動駕駛實現,選擇創辦自駕卡車新創Otto

在Google工作9年後,李文多斯基在2016年1月選擇離開Google、創辦自駕卡車新創Otto。「是時候真正做些屬於我自己的東西。」他說,另一方面,他亟欲想讓自動駕駛技術在真實世界中實現,而卡車主要在高速公路行駛,正好相當適合實踐自動駕駛技術。創辦不到3個月,Otto即被Uber高價收購,並在同年10月完成首次自駕卡車載貨測試,儼然成為該領域最受矚目的崛起新秀。

李文多斯基一路走來的經歷,事實上正反映了整個自動駕駛技術的演進:從2004年沒有一台自駕車能成功完成DRAPA障礙賽,到現在,各廠牌自駕車陸續在街上實測,甚至距離應用於共享模式也已不遠。不過,現在仍是無人車的早期發展階段,過去那些只能看作是暖身賽,真實世界的無人車競賽,現在才正式鳴槍,而這位自駕車老將早已準備就緒。

Anthony Levandowski
1980年生,畢業於加州大學柏克萊分校,主修工業工程與管理。在2007年加入Google、負責街景服務和Google Map,並於2016年離開Google、創辦自動駕駛卡車新創Otto。

Otto
類型:自動駕駛
成立時間:2016
創辦人:安東尼•李文多斯基、唐•伯內特、克萊爾•德勞內、利奧爾•榮恩
總部: 美國舊金山
市值:被Uber以約6.8億美元(約合新台幣210億元)收購

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