HomePod身世坎坷,比亞馬遜早兩年投入開發,卻仍慘輸Echo

2017.11.22 by
高敬原
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蘋果首款智慧音響HomePod將於2018年初上市,比起對手亞馬遜Echo落後三年光陰。事實上,HomePod的身世相當坎坷,它比Echo早兩年投入開發,歷經了多次外型設計、功能開發,研發計畫反覆被取消,最後是什麼原因讓蘋果下定決心開發?

花了將近三年的時間,蘋果終於在今年的夏季開發者大會上推出一款跟亞馬遜Echo、Google Home打對台的HomePod,原本預計趕上年底聖誕檔期上市,卻在上周傳出要延遲到2018年年初才能出貨的消息,讓本來就已經進度落後的HomePod與競爭者越差越遠。

談起蘋果HomePod,事實上它的身世相當坎坷,比起大眾熟悉的亞馬遜Echo還早兩年投入開發,歷經了多次不同的功能、外型設計,但卻因為蘋果內部遲遲無法下定決心開發,在看著Echo成為耀眼明日之星之際,遠遠落後了三年的光陰。

從side project開始,HomePod一路走得坎坷

「這是錯失大好機會。」一位匿名蘋果內部人士這麼說道。

談起智慧音響,多數人腦中會立刻想到亞馬遜的Echo系列,但事實上2014年亞馬遜推出Echo時,蘋果早已投入智慧音響開發大約有兩年的時間。時間拉回五年前,HomePod的原型概念只是一群Mac媒體工程師的業餘專案(side project),他們想要開發出一款音質如同Bose、JBL那樣擁有好音質,符合專業音響迷期待的音響。

當時開發工程師為音響選定了一種亞馬遜Echo跟Google Home Max也都採用的波束成形(beam forming)技術,能夠創造出身臨其境的3D立體音效,決定了音響技術後,蘋果請設計師設計了多種不同樣式的音響外型,其中一款像平板一樣纖細,還有一款版本外觀比現在HomePod 高上五倍,約91.4公分這麼高,還曾經一度想把智慧音響放在Beats品牌底下販賣、設計七種不同的顏色,但這些構想最後都沒有實現,多年來累積數款不同外形設計的原型機,據說款式多到可以開一間迷你HomePod設計演進史博物館。

蘋果 HomePod 多年來累積多款不同外形設計的原型機,據說款式多到可以開一間迷你HomePod設計演進史博物館。
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為維持顧客忠誠度,蘋果下定決心研發智慧音響

經過兩年的研發,蘋果智慧音響終於有了 官方代號「B238」,以及在蘋果配件事業部下有個獨立的部門,在經過一段辛苦的研發歲月後,這時亞馬遜推出Echo,當時蘋果工程師買了一台來研究,互相開玩笑稱彼此洩露開發項目細節給亞馬遜,不過工程師們也很快就發現Echo的音質表現不怎麼樣,因此決定在投入研發打造一款音質更好的智慧音響。

Echo 的核心靈魂是Alexa,幾乎等同整個設備的心臟,擁有完整的雲端運作系統,讓開發者可以輕易開發基於語音控制的App,隨著Echo系列逐漸壯大,從訂Pizza到控制家中IoT設備一手包辦,幾乎成為智慧音響的代名詞。

當時蘋果自己的智慧語音助理Siri已經三歲了,但當時Siri團隊被告知HomePod只是一款播放音樂的音響產品,往後的幾年內,蘋果智慧音響的研發計畫前前後後被取消及重啟多次,幾乎形同擱置的狀態;最後蘋果終於想通了,認為一款新的智慧音響裝置,有助於維持顧客的忠誠度。

主打音樂播放,HomePod沒Echo那麼智慧

「重新創造家中聽音樂的使用者體驗」(Reinvent the Home Music),蘋果在六月的發表會開場詞中這麼介紹,不像Amazon Echo或Google Home一樣強調智慧助理對智慧居家的幫助,蘋果反而著力在音樂體驗。

當蘋果正式向全世界介紹HomePod時,亞馬遜的Echo系列已經推出將近三年了,而原本預定要在今年12月上市的HomePod也跳票到了明年初。拿現在的HomePod跟Echo做比較,HomePod反倒比較像是一款配件、iPhone的延伸,當要求HomePod 開啟一款第三方App時,這個動作要求不會像Echo一樣直接傳送到雲端平台,而是傳送到iPhone上執行指令,因此開發者為HomePod開發專用App的空間就有限。

HomePod的原型概念只是一群Mac媒體工程師的業餘專案(side project),他們想要開發出一款音質如同Bose、JBL那樣擁有好音質,符合專業音響迷期待的音響。
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根據上個月蘋果官方開發者頁面公布的消息,目前HomePod開放的 App 主要以訊息、提醒清單、筆記三大類為主,蘋果即便有了Siri、App Store等武器作為基礎,但能操作的功能沒有像Echo那樣豐富,雖然HomePod也有加入語音喚醒功能,但就做為個人智慧助理來說功能特性並不突出,或許也跟蘋果長期以來只把HomePod視為一款播放音樂的裝置,而不是一款認真的智慧家居產品有關。

果粉很忠誠,近六成期待產品上市

看完了功能面,接著從蘋果官網的陳列來看,HomePod 被列在音樂分類的選項中而非獨立的分類區塊,也能約略看出蘋果對於HomePod定位的不同、產品介紹頁面中,也花了很多的篇幅在介紹音樂播放功能,而這也並非蘋果第一次推出自己的音響產品,早在2006年,蘋果曾為iPod推出一款立體音響iPod Hi-Fi,不過在2007年9月就宣布停售。

2006年,蘋果曾為iPod推出一款立體音響iPod Hi-Fi。
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台北富邦證券分析師亞瑟·廖(Arthur Liao)本月初曾預測HomePod供貨可能短缺,蘋果則向供應商表示,預計在2018年供貨四百萬台的HomePod,對比來看,亞馬遜自從2015年開始銷售,已經賣出1500萬台。

雖然的定位並非全然是一款智慧音響,但根據外媒《9to5mac》先前進行的一份網路調查,結果顯示有將近六成參與調查的民眾都很期待 HomePod上市,對比先前蘋果認為推出一款新的智慧音響裝置,來維持顧客的忠誠度顯然相當奏效,蘋果未來在HomePod 上還有很多著力點,但無論如何身世坎坷的蘋果智慧音響終於要與世人見面。

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