亞馬遜喊發射3千顆衛星拼太空夢,讓地表任一角落都能享受網路

2019.04.08 by
陳建鈞
Ioan Panaite via shutterstock
日前傳出亞馬遜進軍航太產業的消息,這家電商巨頭欲發射3,236顆衛星構築衛星網路,讓全世界的人們都有網路可用。

在電商領域呼風喚雨的亞馬遜,近期展現出進軍太空業務的野心,計劃發射3,236顆衛星至近地軌道,從太空為全球提供網路服務。

在以天文學家傑拉德.古柏為名,稱為「Project Kuiper」(古柏計畫)的這項計畫中,亞馬遜將以3,236顆衛星覆蓋全球,向世界上未能享受網路便利的區域,提供寬頻網路服務。

古柏計劃預計將發射衛星至三種高度,784顆衛星位於367英哩(約590公里)、1,296顆衛星至379英哩(約610公里),以及1156顆衛星至391英哩(約630公里),服務範圍涵蓋南北緯56度間,這塊聚集地球上95%人口的區域。

目前古柏計畫仍處於初步階段,亞馬遜發言人表示,這項計畫目的是令地球上網路未能普及的地區,也能享受低延遲、高速的寬頻服務,讓上千萬民眾擁有觸及網路的機會。

值得一提的是,有著太空夢的亞馬遜執行長貝佐斯(Jeff Bezos),早在2000年時就曾創辦過航太公司Blue Origin,致力於鑽研太空旅行技術。儘管Blue Origin是貝佐斯私人創辦的企業,而非納於亞馬遜旗下,暫時仍不知在這項古柏計畫中,Blue Origin是否會提供協助。

亞馬遜尚未透露這項計畫的細節內容,包括是否自造衛星,或者與其他太空公司購買,以及計劃實施的大約年限等。有鑑於古柏計畫的規模,業界估計科技巨頭可能得花上10年準備才能正式啟動項目。

世上近半數人無網路可用,亞馬遜著眼龐大商機

發射衛星絕不是簡單的差事,各界保守估計,古柏計畫將花費亞馬遜數十億美元建造、發射與維護衛星,然而是什麼誘因令這家科技巨頭願意挹注如此龐大的資金?

身為雲端、電商服務中的翹楚,亞馬遜向太空領域邁出的這一步,預計會為旗下業務開闢出一塊新的市場。當這些位在偏遠地區,從未用過或無法時常利用網路的民眾,獲得與世界產生連結的機會時,將創造出一股新商機。

根據統計資料,目前全球約有54.4%人口使用網路,換句話說,目前仍有接近半數民眾未能享有網路服務,他們便是飽和的網際網路市場上,一塊從未有企業踏足的處女地,也是古柏計畫的服務對象。

投資公司ARK Invest分析師Sam Korus便指出,若全球民眾都能連上網路,亞馬遜的電商、雲端、網路以及其他業務,都能獲得成倍的增長;風險投資企業Space Angels執行長Chad Anderson也表示,亞馬遜的目標在於那接近40億的潛在顧客。

科技巨頭拼太空夢,Facebook、比爾蓋茲皆無果

儘管亞馬遜的遠大目標令人佩服,但這並非首度有科技巨頭涉足航太產業。微軟創辦人比爾.蓋茲就曾投資航太公司Teledesic,希望能以近地軌道上的衛星提供網路服務,可惜這家公司也燒光超過90億美元資金後,於2002年倒閉。

Facebook也曾計劃透過衛星,提供非洲地區民眾網路服務。
祖克柏Facebook

2013年,Facebook推出全球連網計畫,希望能讓世界各地的人們連上網路,2015年時計劃與衛星公司合作,發射衛星AMOS-6為非洲建立網路,讓位於偏遠地區的人們,也有機會連上網。可惜這項計畫最終宣告失敗,因為2016年該衛星在發射前,就被獵鷹9號火箭加油引發的爆炸事故給摧毀。

招聘前SpaceX高管,貝佐斯跟上馬斯克的腳步

俗話說隔行如隔山,對於航太產業這樣高度技術密集的領域更是如此。知情人士透露,缺乏航太領域人才的亞馬遜,已聘請SpaceX前高管Rajeev Badyal協助進行古柏計畫。

實際上,SpaceX也有與亞馬遜相似的願景,計劃要以4,425顆衛星建立網路服務,去年通過聯邦通信委員會審批後更一舉加碼7,518顆,總計將發射11,943顆衛星到近地軌道。

由伊隆.馬斯克創辦的SpaceX,目前是衛星網路市場中的先驅者,預計將發射破萬顆衛星至近地軌道。
SpaceX

Rajeev Badyal在SpaceX任職期間,便是這項衛星網路計畫「Starlink」,同名部門的負責人。亞馬遜招聘Rajeev Badyal的舉動,顯示出該公司希望募集具有實際開發衛星網路經驗的人才。

SpaceX預計會在5月後發射第一批Starlink衛星。即便撇除在航太領域上底蘊的差距,在這項衛星網路任務上,身為後繼競爭者的亞馬遜至少也會落後SpaceX 2、3年的時間。

SapceX也並非古柏計畫唯一競爭者,根據報導,目前已知總共5家企業正計劃搶食這塊衛星網路大餅,分別是SpaceX、OneWeb、Telesat、波音以及亞馬遜。

資料來源:CNBCThe VergeGeekwire

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