中國Wi-Fi商機無限、可望創造無線寬頻榮景

2003.08.15 by
數位時代
中國Wi-Fi商機無限、可望創造無線寬頻榮景
隨著Wi-Fi和基於IP的無線寬頻技術(又稱4G或第四代行動技術)不斷發展進步,以前不可能的新商業模式都成為了可能,並已超出了當初「熱點」(...

隨著Wi-Fi和基於IP的無線寬頻技術(又稱4G或第四代行動技術)不斷發展進步,以前不可能的新商業模式都成為了可能,並已超出了當初「熱點」(Hot Spot)覆蓋、家庭聯網等單純應用領域,而朝向以不同頻段、「無所不在」地進行業務覆蓋的方向突飛猛進。例如無線寬頻的強力拓展性,使得很多新進入市場的本地寬頻網路服務供應商(ISP),能快速推出寬頻業務(比如澳洲的Unwired Australia),而Wi-Fi語音技術亦已投入商業領域用途(如思科公司已推出商用Wi-FiI之P手機)。
以中國這樣的市場而言,傳統電信公司提供一些以前無法提供的新業務,從而贏得更多收入,例如可供企業銷售人員和物流運輸人員使用「永遠在線」式的移動寬頻接續服務。供應商還可以無線寬頻技術彌補各家在地域覆蓋和產品提供上的差距,爭取更大市佔率。從中國整體市場來看,如果充分鼓勵國內硬體開發商發展這門技術,中國很可能成為技術標準的「塑造者」。

**運用Wi-Fi,固守業務並創造新商機

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接在寬頻數據通路末端的Wi-Fi技術設備,正一天天進入家庭和辦公室,這種普及主要得益於Wi-Fi晶片成本的大幅降低。2002年還是每片16美元,現在已經降到了6美元一片;同時,英特爾等技術巨頭的大力推動,如推出「迅馳平台」技術(Centrino),可謂功不可沒;其次,設備與技術裝設過程的簡化,也起了有力的促進作用。
最早期營運商所採取的業務模式,主要以固定地點舖設Wi-Fi「熱點」提供無線寬頻接入為主,美國已經出現了Boingo和WayPort等服務商。在中國,中國電信推出了「天翼通」、中國網通也有「無線伴旅」等相關服務。全球目前已經開通約一萬六千個公眾「熱點」,在中國也已開通了兩千餘個。
用戶數量方面,以美國為例,從現在到2007年複合成長率將達210%。然而電信營運商們正逐漸認識到營運收入的增長不會完全盡如人意——綜觀美國市場,預估「熱點」接入市場的總規模到2006年只能達到10億美元,僅是無線寬頻市場的3%。
而在中國,「熱點」接入對於營運商的收入貢獻可能會更小,2002年中國的Wi-Fi用戶只有2.4萬,而筆記型電腦的用戶數也不足100萬(美國的筆記型電腦與桌上型電腦的使用數為1:3,而中國則為1:10)。因此目前世界各地的營運商都已將目光轉向Wi-Fi技術實現的附加業務上,如重點主打集成計費平台,避免在資產密集型的接入服務上投入過多精力。
英國電信推出的「OpenZone」服務就鼓勵咖啡廳、餐館等用戶使用其DSL/Wi-Fi配套措施,以向它們的顧客提供寬頻服務。由於這些用戶會使用英國電信的門戶網站和計費平台,英國電信不但可分享一部分接入收入,每月還能收取660美元的服務月租費。

**大力研發,Wi-Fi行動通訊新產品

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中國在筆記型電腦方面的普及率雖低,但卻擁有世界上最大的行動通訊用戶群。營運商可以將Wi-Fi或無線寬頻和3G或2.5G技術相集成,以行動網路提供語音服務,並透過Wi-Fi在某些區域提供高速數據接入。諾基亞正在研發既可接入Wi-Fi,也可接入現有行動網路的手機;三星亦已推出具有內建Wi-Fi功能的PDA,而雙模式的手機和設備將有助於營運商加快行動數據市場的發展。固網營運商在這方面將有可能處於進攻態勢:有了Wi-Fi基地台就有可能推出為「小靈通」(PAS)配套的行動數據業務,形成業務的自然延伸。
為企業進行Wi-Fi建設服務可說是另一個商機,但具體做法絕不僅限於設備提供、系統集成和Wi-Fi通聯辦公區域的後續維護;還可考慮把Wi-Fi與現有服務配套,形成更豐富的綜合性服務。例如,營運商可以將Wi-Fi與VPN(虛擬專用網路)業務結合,運用「隧道」軟體(tunneling)為用戶提供一定保證的安全Wi-Fi接續服務,以收取更高的費用。
Wi-Fi無線寬頻發展中最重大的成就,可能就在於語音業務的實現。目前在Wi-Fi網路上實現IP語音服務的技術,已經可以投入商業服務領域。2002年SpectraLink和Symbol公司Wi-Fi語音設備的出貨量已經達到3萬台,而通訊業巨頭思科也已在2003年中期推出自家的Wi-Fi手機。固網營運商因而能有條件向企業用戶提供這種服務,尤其是在那些移動範圍比較小,需要低價位行動通訊服務的行業,如零售業、製造業和物流業等。家用Wi-Fi型的IP語音手機將在2004年問世,在這個市場中,中國國內的設備製造企業無疑該成為市場的領導力量。
無線寬頻的技術標準不像Wi-Fi那麼明確,但這恰好也是商機所在——中國可以制定中國自己的標準,而這種標準將具有演化為全球標準的潛力。中國的寬頻和ADSL普及率與市場仍然不大,但廣大的地域範圍,反而為基於IP的無線寬頻技術提供了良好條件。無線寬頻對於現有傳統電信企業來說,是ADSL覆蓋範圍的重要補充(例如在自己經營區域之外,展開業務的固網營運商、行動通訊營運商),而對於企業來說則不失為一種拓展性強的新市場。
IP Wireless已經在美國市場投入商用的無線寬頻服務,吞吐量上與ADSL相同,但成本只及後者的40%-80%。韓國電信也對Arraycomm的i-Burst技術進行了測試,作為在ADSL開通成本較高的農村地區普及該業務的手段。

**配套方案,有助推廣無線寬頻網路

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無線寬頻平台還可提供「漫遊」式的無線數據服務。在小轎車、火車、公車等運輸工具上,用戶可以透過PDA或筆記型電腦連上行動網路服務。語音則將成為無線寬頻領域內為企業創造更高價值的重要賣點,無線寬頻網路實現IP語音服務的技術測試已經進入了較成熟的階段。已經建設無線寬頻網路的營運商只需再投入少額的成本(每用戶平均僅20美元),就可在未來12至18個月內提供低成本的語音服務。功能增加與配套方案將有可能使用戶更願意使用無線寬頻,日本的Yahoo!BB在ADSL-IP語音配套服務上取得的類似的成功,就是很好的例子。
語音功能實現後的下一步將是可移動性:在無線寬頻網路提供IP語音業務。可實現充分移動的數據與語音服務,目前還處於初期測試階段,但各主要設備供應商都認為一年內就可以實現,而這正表明現在就推出無線寬頻網路所具有的遠期價值。
對於固網營運商來說,這是一次跳躍式追趕行動通訊業務、推出與3G行動業務相似的高速語音/數據網路的絕佳時機。對於無線網路營運商來說,它可能會成為補充3G,大幅降低下一代行動網路、而又能較快啟動行動數據市場投資的低成本方案。如韓國的LG電信和SK電信,都在積極探討無線寬頻替代或補充CDMA20001XEV-DO和IMT2000的方案。
中國電信行業的監管部門和各大營運商,顯然都正在認識無線寬頻網路的巨大潛力。今年2月份監管部門向9個公司授予3.5GHz頻段營運權,中國電信企業會積極開始各種實驗與測試。但是,營運商若想在競爭中領先勝出,必須要制定符合自己核心競爭優勢的業務戰略、並開發相關產品服務、開始著手選擇或繼續使用符合自己的業務模式之供應商,並迅速借鑒韓國等無線寬頻領先國家的經驗,開始實驗與試點,測試服務成熟度。中國擁有巨大的國內市場,中國營運商在行業標準制定過程中掌握有力的談判籌碼,甚至還可以要求技術新創企業讓其入股,以便分享它們在業績成長面所帶來的收益。但這一切能否實現,都還得要落實到「立即行動」上。

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