衰退,是為了下一場美麗!

2001.11.01 by
數位時代
衰退,是為了下一場美麗!
走進智霖科技(Xilinx)位在台北基隆路的台灣分公司辦公室,很訝異這個全球第一大IC設計公司,內部陳設及人員竟如此簡單,而台灣總經理賴炫州...

走進智霖科技(Xilinx)位在台北基隆路的台灣分公司辦公室,很訝異這個全球第一大IC設計公司,內部陳設及人員竟如此簡單,而台灣總經理賴炫州今年也不過31歲,但智霖在台灣通訊晶片市場的佔有率將近8成,由於智霖本身不從事生產製造,產品都委由聯電代工廠,因此台積電與聯電業績好不好,智霖絕對是關鍵。
同樣是做IC設計,智霖賺錢方式跟威盛這類IC設計公司可是大大不同,一般IC設計公司賺的是下游系統廠商客戶的錢,像威盛做的是電腦的晶片組,客戶就是華碩、技嘉這些主機板廠;而智霖則是賺IC設計公司錢,威盛與矽統的台灣IC設計雙雄,反而到過來成為智霖的客戶。因為市場變動快速,各種電子產品的規格可能每季就汰換一次,如果每次新產品都犯上一個小錯,重新開發測試成本相當驚人,過去,IC業者在跟台積電這類晶圓廠下單前,必須先製作光罩(mask,把IC設計線路像底片一樣拍在高密度玻璃上,再交由晶圓代工廠顯影蝕刻作成IC晶片),才能進行生產,但是晶片設計如果有錯誤,不僅光罩全都報廢,更嚴重的是,調整設計再重新製作光罩,時間至少1、2個月,原先的新產品可能霎時變成一文不值的過時貨,投資可能全盤泡湯。

**和時間賽跑的產業

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智霖的絕招便是針對這樣的市場需求,推出「可程式化邏輯元件」(PLDs, Programmable Logic devices),特別是其中一項FPGA(可程式化邏輯陣列閘)的產品。利用軟體工具,客戶可以把自己的設計線路放進智霖的晶片中,模擬自己產品「已完工」的效能進行測試,一切OK後再行量產,如此可以省下時間與產品錯誤的風險。智霖的責任在開發周邊矽智財(IP, Intellectual Property),搭上客戶的設計後即可使用。1、2年前,智霖的這種IC一顆動輒可賣上3、5萬新台幣,堪稱IC中的勞斯萊斯,近年隨著晶圓廠製程技術進步,「可程式化邏輯元件」成本大幅降低,智霖乾脆鼓勵客戶直接交由智霖量產,更省時間。
正因它特殊的經營模式,所以智霖的產品一直是高價位、高毛利的同義詞,主要客戶就是產品精密度高、單價高的大型網路設備及通訊相關業者,如思科、朗訊等,合計佔智霖營收近8成左右,在台灣,雖然也有智邦、合勤、矽統等客戶,但多數人認識他們,還是因為智霖是台灣聯電的衣食父母。
嘗盡3年好光景,美國.com夢幻滅,連帶重創通訊設備廠商,智霖也遭波及(聯電當然也跟著受害)。今年1到3月,智霖的業績雖然還比去年同期成長了33%,不過,從第2季開始,受到整體景氣下跌,通訊公司表現不佳,使得智霖業績比起去年同期衰退了21%。近期公布的第三季業績,營收為表現為2.2億美元,比起2000年第三季衰退將近50%,執行長洛蘭茲(William Roelandts)在宣布「第三季業績時坦然表示,第三季是困難的一季。」華爾街分析師因對智霖存貨狀況仍有疑慮,對它的股價持保留態度,建議投資人保持觀望,和兩年前全面叫進不可同日而語。
儘管由雲端跌落谷底,但智霖的上下卻都不認為「經濟衰退」是危機,反而是他們向下一個典範轉進的轉機。其間的內涵,就是智霖要由一個賣晶片的公司,轉成賣「平台服務」的公司。就在今年9月業績最黯淡的時候,智霖針對IC設計師需求,與21家矽智財供應商組織共同軟體授權聯盟,提供單一化授權協議,供應450種IP相關訊息,設計師可直接透過網路查詢IP授權細節、進度,以及驗證流程,縮短過去各種法律程序達6個月以上授權時間,「現在競爭的法則是要Time to Market!」智霖台灣總經理賴炫州解釋:半導體製程技術愈進步、科技產品壽命愈來愈短,智霖的價值已經不是晶片,而是運用自己的矽智財,加上合作夥伴的矽智財,幫助晶片IC設計公司的矽智財最快完成上市工作;就好像一塊積木般,智霖的平台上隨時有三角形、方形、菱形;客戶可以任意選擇其中的幾塊,透過智霖取得授權,快速變成一部戰車或大哥大,最Hot的賣到消費者手上。
智霖深具轉型信心的理由,一是它對產業生態深而透的了解,累積了夠多的智慧財產權與設計精英;一是它經歷的失敗與創業起伏,遠勝過其他IC設計公司。

**研發為成功之本

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1984年在矽谷成立,智霖算是IC設計的老兵,但自90年代中期開始,不論在推出的速度或是新技術的研發,都落後於競爭者。1996年接任CEO一職的洛蘭茲曾告訴媒體:「我幾乎是在最糟的時候,進入矽谷高科技產業。」洛蘭茲體認到,只有掌握「時間」與「研發」,高科技公司才能可長可久。及至掌握「可程式化邏輯元件」的概念,智霖成功轉型成世界第一大IC設計公司。
截至2001年3月,智霖擁有超過500個美國專利,從1999年開始,研發的金額也呈現倍數成長,由1999年的9000萬美元,到今年將投入2億美元(佔年營收的1/8),持續在製程技術及軟體相關開發上,繼當年率先導入0.18微米製程技術,目前智霖跟聯電也展開0.13微米的合作案。
去年獲選美國《商業週刊》(BusinessWeek)「全球50家獲利最佳企業」之一,卻在通訊客戶的超額庫存中遍嘗風寒,今年智霖在半導體業的風采,勢必會輸給製作微軟Xbox遊戲機繪圖晶片的矽谷同行nVidia。但問問台灣半導體業,沒有一個人敢看輕這家公司。
「只要我們仍舊保持創新的精神,事情總是會有轉機,」看著車水馬龍的基隆路,賴炫州轉述著洛蘭茲來台灣親訪客戶時的叮嚀。

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