疫情洗禮後的矽谷巨頭

2020.05.18 by
陳修賢
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數位時代特約主筆,在媒體、科技、顧問業服務多年,長期好奇且關心科技產業發展。現旅居美國北加州矽谷,依然時常提筆述說科技創業相關故事。

疫情洗禮後的矽谷巨頭
doomu via shutterstock
突如其來的武漢肺炎疫情,非但沒有令科技巨頭放緩腳步,反倒拉開與其餘科技企業的差距,塑造出強者越強的矽谷新常態。

繼亞馬遜、微軟之後,Google、Facebook也相繼宣布在7月初恢復在辦公室上班,同時在今年底前,員工也可選擇在家工作。歷經因新冠疫情的考驗,這些科技產業的巨頭企業似乎即將恢復常態。

但對疫情前後的矽谷科技產業,所謂正常究竟是疫情前的常態?還是疫情洗禮後的「新常態」?

雖然新冠疫情未來走向如何還難判斷,但以矽谷為核心的科技產業已經歷改變。大者更大,其他業者慘烈淘汰,兩極走向各自分離。

物競天擇,科技新創面臨「達爾文式淘汰」

疫災當道,矽谷當然受創。隨著疫情在北加州、西雅圖等地區肆虐,寒冬來臨,已有大批矽谷以及其他地區的新創企業因為投資人收手,不得不倒閉或裁員。

3月5日,當主流美國還在尋常度日時,矽谷最具影響力的創投基金之一Sequoia Capital發了一封信給所有接受它投資的創業公司負責人,開頭就點明:新冠病毒是2020年的黑天鵝事件。 Sequoia Capital因為在全球多地布局經營,更因為它過去50年累積的經驗,它已看到這次疫情將帶來巨幅衝擊,因此提醒所有有關企業與夥伴,要為可能的最壞情況作出萬全準備。它在信中更詳細羅列所有該注意的環節,不論是管理、市場、財務、或是募資。而上次Sequoia Capital發出這樣的一封信,是在2008年金融海嘯來臨時。

矽谷科技新創企業的「達爾文式淘汰」的確慘烈。根據專門追蹤科技業裁員動態的Layoffs.fyi網站統計,從3月11日至今,總計有404家新創業者裁掉45,899名員工。其中包含北加州灣區112家新創業者,共解聘了17,511人。

受到新冠肺炎疫情影響,Airbnb營收砍半,執行長布萊恩・切斯基(Brian Chesky)日前宣布忍痛裁員1,900人。
Airbnb Newsroom

與美國總計超過3000萬人失去工作相較,矽谷的數字或許相對不大。但在矽谷、西雅圖等科技產業核心區域,大家初始沒有料到會經歷如此搖撼。風暴掃過的企業中固然包含大批新創公司,但也延伸到多家具代表性的獨角獸企業,及較年輕的上市公司,如Uber、Lyft、以及本是今年最受看好的準上市公司Airbnb。

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但殘酷的「物競天擇」本來就是矽谷生態體系的基本法則,不管有無疫情。

2000年代初期的網路泡沫化、2008年間的金融海嘯,矽谷也都經歷了強潮震撼。在矽谷,週而復始的創業浪潮本為常態,不間斷的淘汰與試煉,本來就是常態。

矽谷龍頭展現企業影響力,引領全球科技業

過去15年,矽谷最大的結構性變化,就是各自擁有生態平台體系的巨頭公司崛起,進而加大對矽谷的影響。一如台積電被人稱為台灣的護國神山,這幾家全球遠端、社群、網路、電商科技產業的巨頭,各自建構自己的科技生態圈,像航空母艦戰鬥群一樣,引領全球科技業的演進。

SARS於2003年在亞洲肆虐時,雲端科技產業還沒出現。但在2020年全球應對難纏的新冠病毒之際,矽谷全球布建的「大雲端產業」已成為與病毒鬥爭重要的支柱,充分彰顯包括蘋果、Google、Facebook、微軟、亞馬遜、Netflix等等科技產業的龍頭級企業的影響力。

疫情更讓人清楚看到,矽谷的骨幹就是那幾個科技產業巨頭。 原本大家都預期在疫情重壓下,科技龍頭的業績必然極度難看。4月28日,Google公布第一季業績,儘管疫情壓頂,還是成長13%。次日,Facebook公布第一季業績,成長18%。隨後公布財報的蘋果,雖然供應鏈無法出貨,Apple Store實體店面一度全部歇業,還是靠著雲端服務與穿戴式裝置的成長,交出1%成長率的成績。

儘管百業慘澹,所有持續進行的公私活動都匯集到雲端網路,即便所有科技產業巨頭企業都自發地要求所有員工在家工作,並遵守各地政府的居家令,但它們的生產力沒有絲毫下降

因疫情而爆紅、進而帶出爭議的矽谷視訊會議平台Zoom引發種種波瀾,就是矽谷科技巨頭在疫情期間依然可以急速行動的明證。由Sequoia Capital主導投資的Zoom去年才股票上市,原本在去年12月有1千萬用戶,因為大眾在疫情期間爆發的通訊需求,在3個月內成長到2億用戶。Zoom因此成為矽谷疫情期間最具代表性的新起企業,但也因此暴露出它在品質嚴謹度與資安存在缺陷。

Zoom的飛快成長,沒有逃過時時競求抓住市場機會的科技巨頭公司的注意。幾乎每一家科技巨頭都啟動專案,立即回應。即便疫情當頂,也要搶占疫情中、疫情後的雲端溝通、數位工作商機。因此,不論是Facebook、Google、或思科都開發新產品、改善原有功能、積極與策略夥伴合作,對準Zoom而來。電信業者Verizon把視訊會議平台Blue Jeans購併納入旗下,Google又宣布原本限制較多的Google Meet自4月免費供大眾使用,微軟強推的Teams視訊會議軟體下載量暴增7成。這一輪輪的動態競爭,都是全員在家工作的情況下啟動,進而完成的。

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而Zoom也積極回應。它請來原本在川普政府擔任國家安全顧問的前陸軍中將H.R. McMaster擔任董事。它將網路基礎設施架構重新規劃,將不同地區彼此分隔,在美國、中國間畫分楚河漢界,避免有安全疑慮。它更宣布將引入端點對端點全線加密,提高防駭防護。

就在Facebook宣布恢復公司內工作時程時,它也對外宣布籌劃多時的監理委員會正式啟動,將公司治理的體制大幅變更。疫情肆虐時,改造企業治理的典章制度也不可停頓。

矽谷在疫情來臨後,不但沒有因全員在家工作而停擺,反而腳步更快,將管理績效進一步提升。這些科技巨頭企業因此拉開了與其它企業間的差距。這就是疫情洗禮下的「矽谷新常態」。

責任編輯:陳建鈞

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