矽谷傳說級的「晶片大神」,從蘋果、AMD待到英特爾!為何最終選擇乏人問津的新創?

2021.02.20 by
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矽谷傳說級的「晶片大神」,從蘋果、AMD待到英特爾!為何最終選擇乏人問津的新創?
Intel
人稱「晶片大神」的吉姆.凱勒,儘管是各大科技巨頭爭相邀請的寵兒,卻秉持著龐克精神、喜歡在完成任務後毅然離開,而他最新的落腳處竟是加拿大的新創公司?

在晶片的江湖中,始終流傳著吉姆.凱勒(Jim Keller)的傳說。

他是蘋果A系列晶片的設計師,是AMD的「Zen之父」,也是特斯拉自動駕駛晶片的締造者。從業30年,他的足跡遍布矽谷各大公司,領導了數代不同處理器的設計與研發,被業界稱為「 CPU遊俠 」。

有「遊俠」之稱的吉姆.凱勒,在職業的選擇上自然是縱情恣意、不按常理出牌。他經常在做出一個驚豔世人的產品後急流勇退,在名不見經傳的新創公司和科技巨頭之間來回穿梭。

最近,這位傳奇的晶片大神又向Intel遞上辭呈,辭去了Silicon Engineering 部門高級副總裁之位,接著轉戰加拿大,加入另一家鮮為人知的晶片新創公司。

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吉姆.凱勒的「俠客行」

對於技術密集型的晶片產業來說,現年61歲的吉姆.凱勒向來是一個特別的存在。

他憑著一張大學文闖蕩天下,在無數的碩博士中脫穎而出。許多工程師在一個公司或研究室裡一待就是動輒十年、八年,才有可能研發出一款重量級的晶片產品,反觀吉姆.凱勒近20年來在眾多公司裡肆意遊走,出自他手的明星級產品卻層出不窮。

吉姆.凱勒的職業軌跡。
Intel

吉姆.凱勒的職業生涯開始於DEC。在上世紀60、70年代,DEC是世界上最成功的電腦廠商之一。在當時,DEC採用RISC設計的Alpha 21264微處理器是世界上速度最快的處理器。初出茅廬的吉姆.凱勒深度參與了Alpha系列的研發,而這份經歷也為日後的晶片之路打下了堅實的基礎。

80年代中後期,在IBM崛起的衝擊和晶片開發的巨額投入下,DEC開始逐漸走向衰敗。1997年,DEC將半導體部門賣給了對手Intel,並於1998年被「PC新貴」康柏收購,吉姆.凱勒也於同年離開了DEC,加入了當時求賢若渴的AMD。

在AMD任職一年多的時間裡,吉姆.凱勒參與了AMD第七代處理器K7的設計,且很快成為了K8的主架構師。 正是這兩代處理器,讓AMD打出了漂亮的「翻身仗」,讓其一改「Intel代工廠」的形象,開始向晶片巨頭邁進

Zen架構為AMD的晶片性能帶來顯著提升。
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當眾人都以為吉姆.凱勒將在AMD大展宏圖時,他卻毫無徵兆地跳槽去晶片新創公司Sibyte,負責MIPS晶片的研發。一年後,Sibyte被晶片巨頭廠商博通(Broadcom)收購,吉姆.凱勒一躍成為博通的首席軟體架構師。

不過,吉姆.凱勒仍延續著不走尋常路的風格。在博通待了幾年後,他在2004年又跳槽到另一家新創公司——「PA Semi」。在當時,這間從事低功耗APU開發的公司鮮少人注目,直至今日,可能也沒有多少人知道它。然而,大多數人都曾被PA Semi的產品所影響過,因為PA Semi於2008年被蘋果收購,並為蘋果開發出A系列處理器。

A4、A5晶片被廣泛地應用於蘋果iPhone 4、5和iPad上,成為了蘋果登上晶片巔峰的推動力量。而A系列晶片背後的設計者,就是吉姆.凱勒。

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對於許多工程師而言,這般成就早已能夠名留青史,但之於吉姆.凱勒,這還只是他輝煌事業的序曲。他在2012年重新回到AMD,負責領導下一代高階CPU的開發。眾所皆知,近年來AMD的Ryzen晶片系列勢頭強勁,在性能上打趴一堆競爭對手,長期處於供不應求的狀態。而基於Zen架構開發的Ryzen系列,就是由吉姆.凱勒一手打造,他也因此被稱為「Zen之父」。

然而,當Zen架構產品將被推向市場時,吉姆.凱勒又做出了讓業界意想不到的決定。這次,他去了當時正深陷泥沼的特斯拉。

Sheila Fitzgerald via shutterstock

自2016年1月開始,他正式擔任特斯拉的自動駕駛硬體工程副總裁,負責為特斯拉開發專用的車載AI晶片,也就是那個曾被馬斯克稱之為「地表最強、秒殺同行」的晶片。正是該晶片的誕生,賦予特斯拉Autopilot的客製化能力,建立起軟硬體整合的生態,為特斯拉奠基日後在產業中的核心優勢與現今的繁榮。而該晶片背後的「一號人物」吉姆.凱勒卻再一次在特斯拉大放異彩前離開了。

2018年4月,他加入了Intel,負責領導SoC的整合和開發。而2020年6月,吉姆.凱勒宣布因個人原因離職Intel。在此後6個月的交接期中,業界一直在揣測這位「大俠」的下一站會前去何處?

直到近日,吉姆.凱勒的去向終於塵埃落定——北上加拿大,加入一家成立不到5年的晶片新創公司。

晶片大神為何選擇Tenstorrent?

在全球的晶片熱潮之下,以吉姆.凱勒的地位,他絕對是所有科技巨頭爭搶的對象。

然而,年過60的吉姆.凱勒卻將「龐克精神」堅持到底,不僅對大公司不予理會,甚至毅然離開打拼多年的矽谷,轉戰多倫多一間名為「Tenstorrent」的年輕公司擔任CTO和總裁。

Tenstorrent先前有多麼乏人問津呢?當你Google它時,僅會出現一行該公司成立於2016年的訊息。根據Crunchbase的資料顯示,該公司目前的員工不超過50名,至今5輪融資總額僅為3,400多萬美元,在CB Rank的同業排行榜上排名第1,449位。

Tenstorrent寥寥無幾的訊息。
Google

那麼,為何吉姆.凱勒會突然決定加入Tenstorrent呢?

Tenstorrent的創辦人Ljubisa Bajic曾在AMD領導過電源架構設計,也曾任NVIDIA的Tegra系統架構師。在AMD時,他曾與吉姆.凱勒共事,也正是吉姆.凱勒鼓勵Bajic去做自己感興趣的事情,並為他開出了一張支票,為他提供了第一筆的創業資金。

也就是說,吉姆.凱勒正是Tenstorrent名符其實的天使投資人。

除了Bajic之外,在Tenstorrent這個不算大的團隊中,還有著吉姆.凱勒的許多老同事。在這些人之中,有先前在AMD和Altera工作了16年的系統軟體負責人、Intel前神經網路加速器的設計專家和編譯器團隊負責人、來自AMD的GPU系統工程師、ARM 的CPU驗證負責人以及AMD的前安全性和網路開發負責人等。

對於吉姆.凱勒來說,與熟悉的人共事,讓他在加入團隊後能快速融入並好好地領導團隊。

在產品方面,Tenstorrent也展現出相當的發展潛力。Tenstorrent目前專注於AI晶片的設計,投入下一代運算硬體的研發。截至目前共發布了兩款晶片,在去年4月7日所發布的一款名為「Grayskull」的高性能AI處理器引起廣泛關注。

Tenstorrent

Grayskull晶片旨在用於加速「推理」,使受過訓練的神經網路能根據新數據進行預測。根據測試,Grayskull具有出色的AI推理性能,該晶片在僅消耗75瓦功率的前提之下,可以執行每秒368兆次的操作,而NVIDIA的晶片平均需要300瓦功率。同時Grayskull還是業界首個可動態消除不必要的運算條件與執行架構。

Grayskull在去年底開始量產,目前正在向客戶發貨,除了當初發佈時的相關訊息,其他的表現情況仍神秘感十足。

這兩年,Tenstorrent也明顯加快產品推出的步伐,已在官網上預告了下一代晶片「Wormhole」,該晶片更注重訓練而非加速,綑綁在16x100G乙太網路交換器中。

吉姆.凱勒加入之後,將主要負責哪些項目呢?

根據Tenstorrent所發布的公告,吉姆.凱勒將帶領Tenstorrent解決軟體2.0所需要的硬體解決方案,使用機器學習的方法來解決以往傳統軟體的問題。

實際上, 除了吉姆.凱勒之外,近年來許多晶片大佬也投入到AI晶片的研發當中。當軟體向機器學習為中心靠攏,運算能力也需要與此相應的變化,因此AI晶片也是晶片老將們渴望攻堅的新領域。

Tenstorrent

隨著加拿大日漸成熟的人工智慧產業,無論是投資環境或人才供給都能為Tenstorrent提供充足的彈藥,如今有了吉姆.凱勒的加持,也讓名不見經傳的Tenstorrent擁有更多的可能性。

吉姆.凱勒表示,他認為Tenstorrent將是有望與NVIDIA一較高下,成為下一代計算巨頭的潛力股。

綜觀吉姆.凱勒的職業生涯,他彷彿是一名身懷絕技的大俠,從未安逸於某一處,也不曾停止追尋的腳步。

每當創造出一個新產品之後,不待正式推出,他又會揹起行囊、重新上路,在江湖中尋找下一個深具挑戰性、有趣的事物。但最奇妙的在於,無論他在那裡落腳,總是能為人們帶來一份驚豔的作品。

「事了拂衣去,深藏功與名。」在這個壯闊浩蕩的晶片江湖中,人們也對吉姆.凱勒的北上之行充滿期待。

本文授權轉載自:品玩
責任編輯:文潔琳、錢玉紘

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