機器人旅館開除員工

2019.03.29 by
楊谷洋
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來自上個世紀南台灣高雄,現任教於交通大學電機系,專攻機器人領域,對機器人電影、小說、社會議題都很有興趣,希望與大家分享機器人的樂趣與魅力!著有《羅伯特玩假的?破解機器人電影的科學真相》一書。

機器人旅館開除員工
Baby Chin via YouTube
日本機器人旅館海茵娜酒店解僱了三分之一員工;由iRobot創辦人成立的Rethink Robotics也宣佈停業,種種負面消息紛沓而至,但這代表機器人行業發展,將進入冰河期嗎?

在機器人與AI的狂潮席捲之下,一波一波的媒體持續不斷、猛力地提醒我們,失業就在眼前,還三不五時丟出個誰先失業排行榜,在這樣的訊息狂轟猛炸之餘,相信大家仍然餘悸猶存!但所謂風水輪流轉,君子報仇,三年不晚,就在今年初,各家新聞紛紛報導,全世界第一家機器人旅館、位於日本九州長崎的変なホテル(海茵娜酒店)大刀闊斧「解雇」機器人!無獨有偶,數位時代在去年底也發表了另一則新聞,由機器人界明星級教授、曾任美國麻省理工學院人工智慧實驗室主任的羅尼.布魯克(Rodney Brooks)一手成立的Rethink Robotics宣布停業,這家號稱走在時代最前端的機器人公司,在成立十年之後,黯然退場!

難不成機器人即將全面取代人類工作的說法,說穿了就是個假象,寒流終將過去,我們又可以回到原來安居樂業的生活了嗎?可不要那麼快下結論,就讓我們先收拾起看好戲的心情,仔細來了解一下箇中蹊蹺!

機器人飯店大砍1/3員工,重新檢討應用成效

根據日本媒體報導,奇怪飯店在2015年開幕時導入了6種類型、共計82部機器人,執行包括接待、行李搬運、打掃等工作,之後陸陸續續增加,一直到2017年達到最高峰的27個類型、243部機器人,但從去年起去大幅減少機器人的使用,已經有6種類型、85部機器人遭到淘汰。

如果一個公司裁員了三分之一以上的員工,這應該算是大地震等級了吧!確實會引起大眾的關注,那到底是那些機器人被開除了呢?有些其實就是設備維修必要性上的考量,畢竟機器人不是人,耗損到某些程度就直接淘汰掉,但的確大部分的替換,真的是因為它們的表現不佳,像是旅客行李的運送就是其中之一,大小不一、重量不均的各式行李箱讓機器人傷透腦筋,也導致機器人經常需要維修,而最常遭到批評的就是設置於房間、號稱貼心小管家的客服機器人,聽不懂房客的問題也就罷了,還常常答非所問,這也是筆者入住時的親身體驗,它會被檢討一點也不令人意外!

整起裁員事件是不是代表機器人在旅館業的日子已經走到盡頭了呢?顯然不是,做為全世界第一家機器人旅館,飯店的大動作可以視為是對機器人能力的總檢討,看看到底誰經得起實戰的考驗? 此外,飯店也考慮到現階段機器人確實有力猶未逮之處,因此在設施與運作上加以調整,像是增加和式房間的數目,同時也努力簡化入住的程序,讓身為飯店賣點的美女與恐龍機器人可以專心迎賓,就不要費心來處理很不拿手的行政手續。 看來奇怪飯店並沒有放棄機器人,事實上,它在日本可是持續的展店,一點都沒有慢下腳步呢!

另一方面,我們要如何來看待Rethink Robotics的停業呢?這會是尖端機器人技術發展的警訊嗎?

MIT教授創辦的機器人公司也倒閉,這意謂機器人產業陷入低潮嗎?

公司創辦人布魯克教授是機器人界重量級人物,公認是位相當具有遠見、而且有能力讓想法付諸實現的學者,他曾出版《我們都是機器人》一書,書中提到,隨著人工器官與智慧的進步,有一天我們與機器人無論在外觀與思考上將幾無差異,大膽預言機器人的未來。儘管如此傑出,也許有人還是會認為,從單純的學術界跨界到瞬息多變的商場,總會水土不服、不切實際,但咱們的布魯克教授可不是生手,知名的吸塵機器人Roomba就是他和學生柯林.安可(Colin Angle)所創立的iRobot公司得意產品,至今仍是全世界銷售最好的家用型機器人。

那Rethink Robotics到底是出了什麼狀況呢?其實,公司一開始的起手式就氣勢驚人,布魯克教授所看到的願景是機器人的普遍化,主推低成本的協作型機器人,目的就是要讓更多人買的起,此款機器人一個吸引人的特色在於,容許使用者近距離和它一起工作,因此更親民、應用面更廣,也不受限於嚴格的工廠環境,在系統的設計上,力求操作與編輯介面的可親性、好上手,儘管有這麼多的優點,沒想到竟然不受市場的青睞!

當然一項產品的成功與否,背後有許多的因素,以事後諸葛的眼光來看,大致可歸因於,在較為彈性的工作環境下,現階段機器人的整體技術還無法滿足大眾對它的期待。

Rethink Robotics走的太快,相關配套沒能跟上,搶灘不成,難免奪橋遺恨!但這絕對不代表機器人的創新、創業潮流就此止步,反而是前仆後繼、不斷有新人接手,我們也相信布魯克教授一定會捲土重來!

奇怪飯店的裁員與Rethink Robotics的停業,可以看成機器人發展過程中在技術上的盤點,去蕪存菁、適者生存。整裝之後再出發的機器人大軍,勢必更加來勢洶洶!我們可不能錯估情勢、掉以輕心啊!

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